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为什么原始森林里的瘴气会让人生病,它主要的化学成分是什么?

在一些老人口中,我们经常会听说原始森林或者沼泽地里有瘴气,这些气体有一定毒性,而且时不时就会冒出来,如果人不小心吸入的话就会生病

“瘴气”的概念也经常出现在影视作品中,而且经常被神化到“吸入则亡”的地步,让人十分畏惧。

那么,瘴气到底是什么呢?它的化学成分是什么?又是如何让人生病的呢?

关于瘴气

在中国,“瘴气”的说法由来已久,但它最开始并不是指什么气体,而是许多种疾病的统称,而且最初概念中是没有“气”的,只有“瘴”。

在古时候,南方的许多疾病都被统称为“瘴”,其中包括疟疾,出血热等热带地区常见的疾病,有些疾病在北方有单独的名称,但在南方也被称为“瘴”,比如痢疾。

到了元明清之后,“气”的概念才被真正引入,山林沼泽里的各种有害气体,或者其它闻起来让人不舒服的气味都被称为“瘴气”。

另外,那些让人产生不良反应的情况也会被称为是瘴气引起的,最典型的就是高原反应,最初就被认为是高原地区有瘴气引起的。

我们现在熟悉的关于南方瘴气的传说,其实基本来自于古时候行军打仗时流传下来的,北方的军队很容易在南方山林中大批感染各种疾病,这些疾病都被称为瘴,而那时候的人们认为这是山林中某种有害气体引起。

不仅是中国,在西方国家也有对瘴气致病的类似描述,他们也认为一些传染病是瘴气引起的,比如黑死病和霍乱,曾经都被认为是空气中出现有毒气体引起的。

图注:鹰嘴医生

所以在中世纪,黑死病肆虐欧洲的时候出现了鹰嘴医生,当时的医护人员把草药香料放入面罩中,然后遮挡口鼻来防止疾病。

虽然带着鹰嘴面罩的医生看起来挺吓人的,但这可能是最早的口罩了。

图注:最早的口罩

瘴气的化学成分是什么?

从瘴气概念的由来中就不难发现,瘴气并不是特指某种气体,它是一个非常宽泛的概念,所以它也就没有特定的化学成分。

不过,人们对山林沼泽的瘴气有相对完整的描述,人们普遍认为在这些地方的瘴气是动植物遗体腐烂产生的气体。

那么,动植物腐烂之后出现的气体无非就是一些含氨的气体,以及含碳氢的气体,比如臭味的主要成分尸氨和腐氨,以及硫化氢,甲烷等等,另外就是一些细菌、霉菌滋生所释放的、化学成分复杂的气味。

图注:臭气尸氨的化学式

当然,这些气体中的许多确实对人体有害,但动植物腐烂产生的量很难达到让人靠吸入就能引起疾病的地步。

所以,我们所说的瘴气对人体的毒性很强,其实是一个错误的观念,山林沼泽中的这些气味没有想象中的厉害,它的量基本不足以让人致病。

其实,“瘴气致病”现在已经被医学界明确归为一种过时的医学理论,取而代之的是病原体――疾病不是因为接触了瘴气,而是接触了病原体。

原始森林中让人生病的是什么?

人在南方的热带森林中确实非常容易生病,但绝对不是因为原始森林中有一些腐烂、发霉的气味,而是原始森林中到处都是病原体。

首当其冲就是蚊虫,它们经常是病原体的携带者,我们前面提到的疟疾,出血热等疾病的主要传播者都是蚊虫,它们通过叮咬的方式把病原体带给人类。

另外一个是水,原始森林中的水源都是病原体的“聚集地”,以前看过一个荒野求生的节目,里面有一句话,大概意思就是宁可忍受饥渴也不要生喝原始森林中的水。

古时候的人不知道这些致病微生物的存在,他们把所有在山林沼泽中突然的生病都归结为瘴气引起的。

由于许多病原体在南方热带森林中最为活跃――想想天气热的时候饭菜迅速变质就知道了,所以瘴气多在南方,广西更有“瘴乡”之称。

图注:大肠杆菌放到1000倍

最后

古时候,我们的文化是以北方和中原地带最为核心,而北方的人很容易神话南方原始森林的瘴气。

因为北方人从来没有接触过南方的那些病原体,身体里没有抗体,他们只要到了热带山林就会很容易生病,而这被他们归为瘴气所致。

所以一些关于瘴气的记载都非常夸张,随着时间的演变,于是就有了现在瘴气一闻就倒的夸张传言。

其实这些疾病都是一个缓慢的过程,是微生物引起的,而不是什么气体。