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蚊子在地球上有什么用,为什么不通过基因手段将其全部消灭?

夏天又到了,令人讨厌的蚊子又开始要叮人了。

不管你信不信,蚊子杀死的人比世界上任何物种都多,每年都有超过 100 万人死于疟疾、登革热、黄热病和其他蚊媒疾病。

这样的数字是令人意外的,因为我们经常会认为除了人类自己的内部竞争外,其它物种很难威胁到我们。

图注:蚊子引发的疟疾大流行

当然,这是我们经常低估了蚊子的破坏力,100万只是对人的伤害,还有无数的家畜也深受其害,影响经济发展。

从人类的视角来看,蚊子好像确实非常不友好。

那么如果没有蚊子会怎么样呢?世界会变得更美好、更安全吗?

蚊子化石,图源:Zootaxa

蚊子的作用

前世界上有超过3500 种已命名的蚊子,它们已经存在超过一亿年了,现在任何给定的时刻,世界上都拥有100万亿只蚊子在嗡嗡作响。

超长的进化时间线和超庞大的种群数量,这意味着它们一直在与数千种万个物种共同进化,且在生态系统中发挥重大作用。

其实,要知道蚊子在生态系统到底有多重要,只要看在长期的进化过程中,其它物种有没有去适应蚊子进化出一些独特特征。

答案是,包括人类在内的几乎所有和蚊子有交集的生物都会因其改变行为,比如人类的镰状细胞就是应对蚊子带来的疾病快速选择出来的。

另外,许多动物的防御机制都是因为蚊子,比如哺乳动物的尾巴,一些鸟类的羽毛等等。

不过,在这里要提一下,大部分蚊子是不会叮咬人和动物的,它们完全靠植物和水果花蜜为生。

在 3500 种蚊子中,只有大约100种会叮咬人类,而且所有会叮咬人类都是雌性蚊子,雄性只靠植物生存。

图源:JJ Harrison

也正因为蚊子和植物的特殊关系,事实上蚊子和蜜蜂一样是很好的传粉媒介,许多花会散发出特殊的气味,目的就是为了吸引蚊子过来。

另外,蚊子除了叮咬之外,从它们庞大的种群数量中就不难发现,它们是食物链底层的生物,许多鸟类、昆虫、鱼类都以蚊子为食。

食蚊鱼,它们其实不是只吃蚊子

作为食物,蚊子不仅影响陆地的生态系统,由于一些蚊子的幼虫是在水中发育的,所以它们还影响水里的生态系统。

目前已知的至少有数百上千种鱼是吃蚊子和蚊子幼虫的,这是它们的主要食物来源。

其实,水中的蚊子幼虫至关重要的作用并不是作为食物,由于数量庞大,它们重要作用是把营养物质更好地循环给植物。

我们前面说的只有一些蚊子会把卵产在水中,其实另外一些蚊子是把卵产在枯枝烂叶之中。

这些蚊子的幼虫以腐烂的树叶、微生物和有机碎屑为食,它们就是充当生态系统中的分解者的角色。

蚊子的作用总结起来就是食物来源,分解者,以及传粉媒介三大作用。

如果蚊子灭绝的话,地球上陆地上绝大部分生物都会受到影响,或许很快会有新的物种爆发取代蚊子的地位,但是肯定会有更多的物种灭绝。

除此之外,蚊子还有一点被人忽略的作用,那就是有研究表明,蚊子可以阻挡热带雨林消退,因为人们惧怕蚊子的叮咬而减少雨林的开发。

消灭蚊子的计划

蚊子的作用很容易被忽略,但是它们的对我们的伤害很容易被放大。

所以,消灭蚊子的想法其实很早就已经出现了,毕竟大部分人都讨厌这种动物,而机会就在于基因编辑技术。

埃及伊蚊经常会携带寨卡病毒和登革热病毒,第一个被实验的蚊子物种就是这个物种。

英国牛津大学科学家对雄性埃及伊蚊进行基因改造,目的是给雄性蚊子一个基因,阻止它们的后代正常发育,这样它们的下一代在死前就无法繁殖。

这是目前最有效和高效治理蚊子的方法,现在可以找到的数据是在英国开曼群岛的一个地点的实验结果,释放转基因蚊子后,当地蚊子数量减少了96%。

图注:爬行动物也会受蚊子迫害

我并没有查到这项研究的后续,所以不敢断定它产生了什么影响。不过美国佛罗里达州的另外一个转基因蚊子投放可以看到一些负面影响。

这次对象还是埃及伊蚊,投放后的效果也是非常明显,但是有一些转基因埃及伊蚊后代可以在四环素类抗生素环境中存活下来并完成繁殖。

四环素类抗生素在自然环境中普遍存在,而这种环境培养出来的蚊子没人知道会是什么奇怪生物,甚至可能会制造免疫一切抗生素的超级病毒。

最后

虽然现在完全根除蚊子还是假设性的,也只是在一些岛屿进行了测试,但是我们确实拥有一些方法可以达到短期灭蚊效果。

然而,蚊子灭绝后带来的生态问题,以及未知的致病菌风险,我们真的可以承受得起吗?