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美国上空传来巨响,巨型火球坠落,速度24千米/秒,什么东西?

据外媒报道,前不久的美国当地时间4月27日上午8时左右,美国南部的密西西比州、路易斯安那州和阿肯色州,当地许多人听到了天空中传来的不明巨响,并且还伴随出现了一个巨大的火球。这个火球在天空中快速划过,很快就消失不见了。

那这个火球究竟是啥东西呢?是航天器坠毁了,还是别的什么天外来物?

据NASA(美国宇航局)介绍,这并不是人造物体,而是火流星。

据美国宇航局科学家的估计,此次在美国上空划过的火流星的直径大约为30厘米,质量大约40千克。调查显示,人们最初发现这颗火流星时,它距离地面大约87公里,冲向地面时的速度达到了24千米每秒。

不过,它最终在距离地面55公里的上空发生了剧烈爆炸并解体。据估计,这颗火流星爆炸时,大约释放出了三吨TNT当量的能量。当时美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的卫星也在太空中观察到了这颗火流星爆炸瞬间的闪光。

其实这种天文现象很常见,全球每年都会发生很多起火流星坠落事件。就在上个月,美国印第安纳州的不少人也看到过巨型火球划过天空的现象,当时也伴随着巨大的爆鸣声。我国曾经也有过此记录,例如2020年12月23日,就有一颗火流星坠入青海玉树。

那什么是火流星?

太阳系内的行星际空间中并非空无一物,存在小行星、彗星等小天体,以及大量的宇宙尘埃和小天体碎片。其中的小天体碎片便是流星体。

当流星体被地球的引力捕获撞向地球时,在穿越大气层时速度可达11~72千米每秒。如此快的速度,会使它们与大气发生剧烈摩擦,通常在距离地面80~120公里的高空中就被高温迅速烧蚀掉,在夜空中表现出一条光迹,这便是我们在夜晚看到的流星。如果同一时间数量较多就是流星雨。若流星体结构松散,就会在空中因气动热效应爆炸解体,分裂成许多碎片。

当流星体的质量较大时,它们闯入地球大气层后,来不及在高空中烧尽,就会继续闯入稠密的低层大气,这时它们与空气的摩擦也会更剧烈,因此会发出极耀眼的光芒,有时在白天也能凭肉眼观察到。这种极其明亮的流星便是火流星。

由于运动速度已远超音速,火流星在天空中划行时,还会引发音爆现象。当火流星出现时,人们听到的轰鸣声就源于此。超音速战斗机在中低空飞行时也会产生这种声音。

天外来物有危险

科学家根据观测资料估算,每年大约有20万吨的外太空物质降落到地球上,也就是说,地球每年的质量都在因此增加。

不过这点增量对地球质量的影响微乎其微,毕竟地球的质量约为6×10^21吨。地球45亿年的生命历程中,累计增加的质量还不到地球质量的万分之一。

这些降落到地球上的地外物质,其中大部分质量都比较小,在高空中就被汽化了,并不会直接落到地面,也很难引起人们的注意。此次美国上空划过的火流星质量就比较小,并不会造成危害。可要是小行星或者彗星撞向地球,那就比较危险了。

这里说明一下,小行星、彗星、流星体都属于小天体,但这三者是不同的,流星体的质量通常比较小,并且不像小行星和彗星那样拥有固定的运行轨道,而小行星和彗星的区别主要在于组成成分的不同。至于陨星,它是降落在地面未燃尽的小天体的残骸。陨星的材质多为岩石,所以陨星通常也被叫作陨石;如果是铁质的,则被称为陨铁。

小行星或彗星闯入地球大气层时也会产生一个巨大的火球,所以它们坠落时通常也被叫做火流星,但它们的质量可比流星体大,如果落到地面,就有可能对地面的人或物造成伤害。就算它们在高空爆炸解体,碎片也会很大,还会产生强大的冲击波。

2013年俄罗斯的车里雅宾斯克上空就划过了一颗直径约20米,质量达1.2万吨的小行星,当时这颗小行星以每秒19公里的速度冲入地球大气层,并在高空中发生爆炸,这次的爆炸能量约40多万吨TNT当量,造成当地大约1500人受伤、7200栋建筑物受损。这是自1908年通古斯大爆炸事件之后,地球上已知最为严重的小天体爆炸事件。

而6500万年前那颗灭绝了恐龙,直径10公里的小行星,更是在现在的中美洲尤卡坦半岛撞出了一个直径约180公里的希克苏鲁伯陨石坑。

这些小天体不仅危险,而且数量众多。据统计,目前已经累计发现了大约2.7万颗近地小行星。而在火星和木星轨道之间的小行星带中,还存在数量众多的小天体。但由于技术能力有限,人类目前还很难对这种灾难做出应对和准确预测。

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