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蛇究竟能长到多大?世界上最大的蛇真潜伏在秦岭的深山老林中吗?

中国南方和北方的分界线在哪里一直存在许多争议,但是南北气候的分界线是清晰明了的,因为有数据做支撑,那就是秦岭山脉。

由于秦岭阻挡了海洋暖湿气流北上,所以在秦岭以北出现了一个干燥的黄土高原,同样的它也阻挡了冷空气南下,让四川盆地自古就有“天府之国”的美誉。

然而,由于秦岭山脉的覆盖范围十分广泛,地势险峻,人迹罕至,所以关于这一带的传说很多,其中包括许多关于蛇的传说,比如《山海经》中的烛九阴相传就生活在秦岭。

图注:烛九阴

进入现代社会后,关于秦岭蛇的传说并没有减少,许多人声称自己见过秦岭的盘山巨蟒――一座山那么大的那种,甚至有传言在挖秦岭隧道群的时候也出现过巨蟒。

那么问题就来了,秦岭真的有盘山巨蟒吗?世界最大的蛇到底能长多大?

秦岭的蛇类

中国幅员辽阔,南北跨度也很大,所以我们国家动植物的资源都非常丰富,在世界范围内,中国的蛇类也是比较丰富的,2012年的统计,中国境内有241种蛇(每年都会新增)。

但是,蛇类在中国的分布却呈现明显两极化――就是南多北少,蛇类都是变温动物(或者冷血动物),它们更喜欢温暖潮湿的南方。

虽然,秦岭山脉的许多地方都人迹罕至,环境保护做得也非常好,许多动植物都生活在这里,比如大熊猫、金丝猴等,可以说这里是中国的天然 “基因库”。

图注:秦岭15种蛇的主要食物

但是,秦岭的爬行动物其实并不多,一项1997年的统计,当时总共只发现了41种爬行动物(现在可能多了很多)。

至于目前已知有多少种蛇生活在秦岭,其实没有相关研究(我没有找到),毕竟秦岭太大了很难深入考察,有些地方指出是3个科35种蛇。

其中体型最大的是游蛇科,而生活在秦岭的游蛇包括王锦蛇和乌梢蛇,这两种蛇都可以长到很大,其中王锦蛇可以长到2米以上,而乌梢蛇则会更长一点,可以长到2.5米以上。

虽然蛇终身都在蜕皮,但是它们的体型并不会无限增长,一般成年之后体型就基本稳定了,而具体能长多大主要是它们的基因决定的,蛇不可能突破自己种族的体型极限。

换句话说,就算秦岭的王锦蛇和乌梢蛇可以长得更大一点,它也不可能超过2.5米太多,可以说这种体型就是现在已知秦岭最大的蛇了。

当然,秦岭覆盖面积那么大,到处是深山老林,存在一些鲜为人知的蛇不是不可能,但是从科学角度来看,所有生活在秦岭的蛇都不太可能长太大。

什么决定了蛇的体型?

纵观地球生命的历史,你会发现巨型的冷血动物不太常见,甚至可以说基本没有,这和它们的生存性质有很大的关系。

冷血动物都是节能高手,它们没有把食物浪费在制造身体热量上,捕猎所需的大部分热量来自于环境。

这种生存方式让它们高度依赖环境的温度,所以冬天的时候它们需要冬眠来度过,因为环境提供的热量不足以完成捕猎和躲避捕食者。

对于体型越大的冷血动物来说――特别是在陆地上的这些,它们要从周围环境获得热量的效率就会越低。

这就造成一种局面――在给定温度下冷血动物的体型是有一个极限值的,那就是加热身体的效率低到它们无法完成生存(捕猎和逃避)的时候,身体就不会再大了。

不过,随着周围环境的平均气温变得越高,冷血动物的相对体型就会越大。

蛇也是一样的,所以现在那些体型大的蛇――比如网纹蟒和绿森蚺,它们都生活在赤道附近的热带雨林中。

你可能会好奇,同为爬行动物,为什么恐龙可以长那么大呢?

其实答案很简单,恐龙大概率不是冷血动物,至少它们肯定可以给自己身体制造热量。恐龙是处在爬行动物和鸟类之间的过渡种类,现在有许多证据表明恐龙是温血的。

真正的冷血爬行动物根本无法长到恐龙那么巨大,特别是像素食恐龙那种体型,几乎不可能。

现在回到秦岭盘山巨蟒的问题上,秦岭所在的区域并不算温暖,四季分明,这并不是冷血动物的理想栖息地,所以根本不可能出现太大的蛇。

世界上最大的蛇能长到多大?

如果说秦岭真的存在那种几十米长的盘山巨蟒的话,那么它会是世界上有史以来最大的蛇,因为通过现有化石,目前已知最大的蛇是泰坦巨蟒,而它的预估体长最多只有14.3米左右。

泰坦巨蟒化石,图源:Anfecaro

泰坦巨蟒的化石是在2009年才被发现的,这种体型巨大的蛇生活在5800万年前的南美洲,是恐龙灭绝后爬行动物短暂崛起的代表性动物。

其实目前发现的泰坦巨蟒化石都是一些凌乱的椎骨,古生物专家是通过现有蟒蛇的数据来复原它们体型的。

泰坦巨蟒,图源:Titanoboa 1

2009年第一次描述的泰坦巨蟒的时候,它们只有12.82米,但是这个数据后来被改成前面我们提到的14.3米,体重可能在652千克到1819千克之间。

由于目前有八个来自不同个体的泰坦巨蟒化石复原之后都是14.3米左右,所以科学家认为这种蛇普遍可以达到这个长度。

泰坦巨蟒生活在热带雨林中,让它们长到如此巨大的原因也是气温,当时它们所在区域的气温比现在高出10华氏度左右。

人和几种巨蛇的对比,图源:Gamma 124

最后

目前世界上最长的蛇是网纹蟒,不太可靠的数据是它可以长到10米(1912年的一个记录),而更可靠的数据是,一条名为美杜莎的网纹蟒达到7.67米,体重是158.8公斤。

而世界上最重的蛇是绿森蚺,目前的最大纪录是 227 公斤和8.43米。

这两种就是现存最大的蛇了,和已灭绝的泰坦巨蟒相比还是有点相去甚远的,不过所有这些巨大的蛇都是生活在热带雨林中,而不是像秦岭这样的山林中。