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冥王星可怕到什么程度?它被踢出太阳系九大行星,真的不冤

冥王星位于太阳系的深处,那里远离太阳。冥王星曾被认为是狭义太阳系的边界,它长期被视为太阳系中的第九大行星。然而,如今的太阳系只有八大行星。那么,冥王星为什么会被踢出九大行星的行列呢?这颗遥远的星球究竟有多可怕呢?

长久以来,天文学家知道天空中有五颗行星,分别是水、金、火、木以及土星。这五大行星的亮度较高,并且在天空中的运行速度较快,所以它们比较容易被识别出来。

直到天文望远镜发明之后,人类才得以看到更加深远的未知太阳系。借助天文望远镜,天文学家找到了一颗新的行星――天王星。虽然此前早已有天文学家注意到天王星,但它实在太暗,并且运行速度又非常缓慢,所以它并未被视为行星。

此后,天文学家注意到天王星的运动存在反常之处,它的实际运行轨道与牛顿万有引力定律的预言结果有偏差,这意味着天王星轨道之外有一个巨大的天体正对它施加引力作用。果然,天文学家在理论预言的位置找到了一颗大行星,这就是海王星。

在发现海王星之后,天文学家又发现这颗行星的轨道也有异常。经过长时间的搜寻,天文学家终于在1930年发现了海王星轨道之外的第九大行星――冥王星。

然而,冥王星离地球十分遥远,最远距离可达75亿公里,最近距离也有43亿公里,我们在地球上根本无法看清冥王星的真实面貌。如果我们站在冥王星上看太阳,它将会小到如同一颗星星,但亮度远超其他星星。

在2006年,美国宇航局(NASA)发射了新视野号,首要目标是奔赴冥王星,对其开展前所未有的探测。然而,就在新视野号离开地球半年多之后,冥王星从行星行列中除名,太阳系只有八大行星了。

虽然在地球上无法看到冥王星的真容,但通过一系列测量手段,天文学家算出了冥王星的大小。结果表明,冥王星的体型其实很小,还没有月球大。另外,当时还发现了多颗尺寸接近于冥王星的天体。

于是,天文学家决定对行星的定义进行修订,冥王星这类的天体不再被认为是行星。冥王星位于柯伊伯带中,那里面存在着大量的小行星。因为冥王星不够大,引力作用不强,无法清理掉它轨道附近的小行星,所以它的行星头衔被拿掉,被归类为矮行星。

尽管冥王星不再是行星了,但新视野号的既定目标并没有改变。在飞行9年之后,新视野号终于飞抵冥王星。由于新视野号的速度太快,携带燃料有限,它并没有被冥王星的引力俘获,而是近距离飞掠而过。

新视野号的近距离观测,为人类首次揭开了冥王星的神秘面纱。冥王星周围覆盖着一层稀薄的大气,其主要成分为氮气。太阳光照射到冥王星大气中,还会引发化学反应,产生氰化氢(HCN),这是一种剧毒气体。

冥王星非常冷,表面温度最低仅为-240 ℃,最高也只有-218 ℃。很多在地球上是气体的物质,比如氮气、一氧化碳,它们在冥王星上都被冻成冰。

最令天文学家感到意外的是,冥王星并非一颗死寂的星球,在其冰冻表面的下方,热流涌动,那里甚至还有一个庞大的液态水海洋。在冥王星内部热能的驱使下,物质会从冥王星表面的薄弱地方喷发出来,它们遇冷迅速被冰冻,形成独一无二的冰火山。

在冥王星被除名之后,天文学家继续搜寻太阳系中可能存在的未知行星。先前研究表明,在距离太阳数百亿公里之外,可能存在着一颗冰冻的“超级地球”,它的质量估计至少为地球的5倍,半径为2倍,绕行太阳一周需要长达1万年以上的时间。