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蚂蚁为什么会把尸体搬到巢穴外?

蚂蚁估计是最让昆虫研究学者着迷的物种之一了,它们也是地球上最成功的物种之一,分布十分广泛,所有蚂蚁的质量总和与人类相当,足以证明它们种群的庞大。

蚂蚁在很多方面也都表现出和人类相似的行为,它们也是群居生活,集体种植自己的农作物(培养真菌)和饲养自己的家畜(圈养蚜虫)以获取食物。

然而,很多人可能还不知道,蚂蚁对同伴尸体的处理方式也和人类惊人的相似。

当群体中有个体死亡时,它会被同伴转移出巢穴到周围的“蚂蚁公墓”,有些时候这个地方有堆积如山的死去的蚂蚁,有点像蚂蚁乱葬岗。

蚂蚁之所以会这样处理同伴尸体,原因十分原始,没有我们这么复杂。

简单的说,这是一种卫生措施,是为了防止疾病或感染在整个蚁群中蔓延,因为死去的个体可能会滋生或携带病原体。

另外,蚂蚁的个体寿命并不长,如果不处理,狭窄的巢穴内很快就会被蚂蚁尸体充斥。

在这里要说明的是,不止是蚂蚁会有这种表现,几乎所有群居昆虫都有这种行为,它被称为Necrophoresis(尸体携运)。

图注:一只蜜蜂闯入了蚂蚁公墓

蚂蚁公墓

当一只蚂蚁出于各种原因死亡时,在它边上的蚂蚁立马就会行动,用它的嘴巴钳住死去的蚂蚁,并将它转移出蚁巢,有些种类蚂蚁还会埋掉。

随着时间的推移,有些时候会在蚁巢的附近形成一个“蚂蚁公墓”。

几乎所有的蚂蚁都可以执行搬运蚂蚁尸体的任务,但是有研究发现,有一些特殊的蚂蚁执行这项任务的概率远高于其它蚂蚁,它们有点像专门的“搬尸蚁”。

这些“搬尸蚁”的行为和运动模式和蚁群中的其它成员不同,甚至连发育周期都不同,不得不惊叹蚂蚁群体的分工明确性。

大多时候蚂蚁尸体会被带到蚁巢附近的特定地点,有时候是一定距离的随机地点,但肯定不会太远。

之所以不会离开蚁巢太远,一种解释是如果把蚂蚁尸体转移地更远需要更多的能量,蚂蚁会权衡利弊选择蚂蚁公墓的位置。

不过无论在哪里,在人类眼里都算是蚁巢附近。

其实大多情况下很难形成一个明显的“蚂蚁公墓”,因为很容易被雨水或者其它动物带走,但是有些庞大的蚁群能够形成一个惊人的蚂蚁公墓,可以用堆积如山来形容。

蚂蚁可以闻到死亡的气味

我们通常可以通过心脏是否跳动来判定是否死亡,但是蚂蚁没有我们这样的感知能力,它们是通过化学信息进行交流的。

因此,不出意外,它们也是通过化学物质来判定一只蚂蚁是活的还是死的。

从理论上讲,死蚂蚁释放出分解产生的化学物质(例如脂肪酸),向蚁群的活蚂蚁发出死亡的信号。

但是深入研究后,研究人员发现,蚂蚁并不是在告诉同伴自己死了,而是在告诉同伴自己还活着。

所有的蚂蚁,无论是活的还是死的,都不断地发出“死亡化学物质”,但活着的蚂蚁拥有另外的化学物质,这些化学物质与生命相关,可以称它为“生命化学物质”。

当一只蚂蚁死亡时,它的生命化学物质就会消散或降解,从而只留下死亡化学物质,“搬尸蚁”就会行动起来把它移出巢穴。

花2小时证明自己活着的蚂蚁

在上世纪50年代,人们就已经发现导致蚂蚁被移出蚁巢的是油酸,所有的蚂蚁都会分泌这种物质,但是活着的蚂蚁会分泌另外的化学物质来证明自己是活的。

当时有研究人员(哈弗大学助理教授埃德・威尔逊)对蚂蚁分泌物进行排除,最终找到了这个“罪魁祸首”。

当时的研究人员把油酸滴到一只活着的蚂蚁身上,并试图人为制造了一只“活死蚂蚁”。

结果和意料中的一样,它旁边的蚂蚁立即做出反应,把这只可怜的蚂蚁甩到背上,并爬向蚂蚁公墓。

出于本能,这只“活死蚂蚁”通过化学信息又回到自己的巢穴,结果它身边的蚂蚁又再一次把它移出。

这个过程大约持续了2个小时,在此期间,这只蚂蚁不停地在给自己做“清洁”,最终它成功证明自己还活着。

最后

或许我们最早殡葬的形成也是出于这种卫生措施,不过我们明显比蚂蚁的做法更加的高明,我们有许多方法来躲避疾病的感染,最简单的一点就是我们会洗手。

因为“搬尸蚁”经常需要在蚂蚁公墓往来,而且它们没有任何的防护设备,所以难免会携带病原体。

其实,蚂蚁也老早考虑到这一点了,这些“搬尸蚁”会采取一种社交疏远的形式,它们通过大部分时间呆在巢外,休息时也只是聚集在入口附近来限制交叉污染。

蚂蚁确实是有趣的物种,有人断言它们可能会成为主宰地球的下一个霸主。谁知道呢?但是现在的蚂蚁确实很“智能”。