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为什么泰坦巨龙能长到37米?现在什么动物有潜力超越?

图注:泰坦巨龙合成图片

恐龙是人们最感兴趣的动物之一,尽管没有人见过它们的真实面目,它们作为曾经的地球霸主的事实却已深入人心。

人类了解恐龙的唯一途径就是化石,通过对化石的分析,我们可以估计出恐龙的体型数据以及生活的时期。

不过,年代的分析可能大差不差,但对于体型,不同的估量依据很容易导致计算出不同的体型数据。

因此,我们并不能确定哪种恐龙是最大的,哪种是最小的,我们所说的最大或最小只是主观的看法。

图注:博物馆中的泰坦巨龙骨架遗骸

最大的恐龙

截至目前,从良好的化石材料中得知的最大(长)的恐龙是巴塔哥泰坦巨龙,它们的体长超过37米。

巴塔哥巨龙的化石于2012年在阿根廷的丘布特省被发现,研究人员共收集到了130块骨头化石。

近期,在阿根廷发现的另一具恐龙化石很可能会挑战巴塔哥巨龙的地位,从已挖掘到化石来看它的体型也是相当巨大。

而且,这具恐龙也属于泰坦巨龙,生活在大约9800万年前,如果体长能超越巴塔哥巨龙的话,它将成为史上最大陆生动物。

大型恐龙为什么能长那么大是很多人都好奇的问题,我们就以泰坦巨龙为例讲讲可能的原因,首先来了解下泰坦巨龙。

泰坦巨龙类

泰坦巨龙是一类恐龙的统称,它们又被称为泰坦龙、巨龙或伟龙,是蜥脚下目的一个多样性演化支。

生存于约9000万年前到6500万年前,它们取代了之前的梁龙和腕龙,成为了当时的优势物种。

在古希腊神话中,泰坦(Τιτ?ν)是巨人族神的统称,而在所有的恐龙中,泰坦龙也是睥睨群雄的存在。

平均而言,泰坦巨龙的肩高约为6米,脖子倾角约为45度,整体高度约为14米,体长30多米,体重60多吨。

泰坦龙的头部比较小,头顶较宽,跟圆顶龙和腕龙比较类似,但泰坦龙的头部要比这两种恐龙更长一点。

图注:泰坦巨龙化石挖掘

它们属于大鼻龙,鼻孔很大,而且鼻骨是隆起的,牙齿较为细长,就像是两排紧密排列的铅笔或钉子。

在蜥脚类恐龙中,泰坦巨龙的脖子是比较短的,它们的尾巴很细就像是一条鞭子,但不及梁龙的尾巴长。

纤细的盆骨和较宽的胸部让它们的四足行走呈现出独特的步态,因此它们的脚印要比其他蜥脚类宽广。

从化石的皮肤痕迹发现,它们的皮肤上大的鳞片周围镶嵌有较小的鳞片,甚至有科学家发现了类似甲龙的甲片。

图注:恐龙的脖子长的惊人

什么能长这么大?

很长一段时间里,人们将恐龙能长如此大的原因归于外在环境,比如较小的地球引力和较高的氧气含量。

首先,并没有证据表明在恐龙称霸世界的时候地球引力有所减小,即便大陆板块在移动,地心引力也不会减小。

其次,3亿年前的石炭纪氧气含量的增加导致了巨型昆虫的出现,据此推测恐龙也应该是这样变大的,这听起来挺合理。

不过,地质研究和恐龙解剖学的证据否定了这一假设,因为研究表明,侏罗纪和白垩的空气含氧量与今天所差无几,甚至更少。

另外,恐龙其实并不需要更高的氧气,因为它们具有像鸟类一样的气囊,这不仅可以提高它们的呼吸效率,还能使它们的骨骼更轻盈。

那么,恐龙能长这么大的原因到底是什么呢?其实,之所以具有庞大的体型很可能与它们自身的因素有关。

一方面,长长的脖子是庞大体型的重要组成部分,要解释为什么具有大体格就必须说为什么它们的脖子那么长。

对于绝大多数大型动物来说,它们的脖子都不会很长,因为头部比较重,脖子太长的话就无法支撑脑袋了。

但脑袋又不能变小,因为它们需要咀嚼食物,咀嚼食物需要用到牙齿,大大的牙齿必需一个大大的脑袋才能容纳。

而蜥脚类动物的脑袋很小,因为它们不用咀嚼食物,它们进食的方式是咬住食物后吞下去,因此它们的头都很小。

此外,蜥脚类恐龙所具有的气囊结构可以让它们不必为脖子太长而难以呼吸犯愁,看一下现在的长脖子的鸟类你就明白了。

所以,对于蜥脚类恐龙来说,要想长长脖子并没有多大限制,而脖子一长,体长看起来自然就长了。

图注:现代鸟类和恐龙的气囊比较

另一方面,蜥脚类恐龙之所以可以长这么大,除了骨骼肌结构以及特殊的软组织气囊外,还与生育方式有关。

庞大的恐龙在一开始也只是一个小小的蛋,当它们从蛋中孵化出来后,就会以惊人的速度生长。

蜥脚类恐龙与现在的海龟有着相似的繁殖策略,它们不像哺乳动物一样花费精力照顾幼崽,而是经常把蛋留在各个地方。

小恐龙一出生就是独立的,不会有父母来照料它们。生物学家认为,这种繁殖方式或许可以消除让动物不能长的更大的限制。

大型哺乳动物通常会将幼崽长时间携带在自己身边,照顾一个较大的幼崽的“支出”是巨大的,长期下去有可能导致致命的并发症,所有这些因素共同造成了哺乳动物无法逾越的生殖门槛。

图注:海龟蛋

如果不从根本上改变这种繁殖方式,哺乳动物就无法长的更大,上限是多大呢?应该是巨犀和猛犸象那般大。

蜥脚类和其他恐龙通过将出生和发育“外部化”,就能很好地避开限制哺乳动物体型的成本和风险。

最后

包括泰坦龙在内的所有具有争夺“最大恐龙”称号的恐龙长度都在30多米左右,这也说明它们可能已经达到了解剖学上的体型上限。

地球陆地上还会出现如此大的生物吗?根据我们的分析,如果一个卵生的四足动物有一个坚实的躯干以及有效的呼吸系统的话,那么它将是一个很好的“候选人”。

但是很遗憾,如今并没有哪种生物完全符合这个“候选人”的特征。