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5500万年前,地球一次高烧孕育史上最大的蛇,形成原因或再现

2007年4月16日,Snopes.com网站上发表了一个声明,关于全球最长的“桂花蟒”身长14.85米的错误数据,是“桂花蟒”蜕皮时测量所致,实际长度仅有6.5~7米!

原本很有希望获得悬赏持续了将近100多年的找到30英尺(9.1米)的巨蛇,就能获得最早是1000美元,到1980年时金额上涨至50000美元奖金,但很可惜没有人能如愿,因为地球上能符合这个要求的巨蟒,在5500万年前就灭绝了!

纽约时报上的悬赏

泰坦巨蟒,到底有多大?

2009年,佛罗里达大学研究脊椎动物的古生物学家乔纳森・希洛克(Jonathan Bloch)和巴拿马史密森尼热带研究所的古植物学家卡洛斯・哈拉米约(Carlos Jaramillo)率领的国际科学考察队,在哥伦比亚北部的塞雷洪露天煤矿发现了一些动物椎骨和肋骨化石,熟悉各种动物骨骼的考察队古生物家们几乎当场就确认,这是一种巨蛇的化石!

左侧为泰坦巨蟒的椎骨,右侧为现代水蟒的椎骨

而从清理出来的化石中大约能区分出来大约来自28条巨蟒,经过初步建模还原后,当然古生物学家们也被自己的判断给惊呆了,因为这种史前巨蛇的长度达到了史无前例的42至45英尺(12.8~13.7米),重量大约在1.25吨左右,身体最大直径超过1米,据古生物学家估计,它们可能以鳄鱼为食!

而据这些化石的年龄判断,这些巨蛇是生活在大约5500万年前,这大约是恐龙灭绝后约1000万年,地球上的生物恢复速度实在是超过了科学家的预计,这短短1000万年内,大型动物灭绝殆尽的白垩纪晚期到古新世,一种新的庞然大物就出现了,而且它们还是对环境要求颇高的蛇类。

地球上为什么会出现那么大的蛇?

蛇这种属于变温动物,体型越庞大,那么需要更高的环境温度来支撑其生命过程,科学家根据这种已经被命名为Titanoboa(泰坦巨蟒)的巨大体型,计算出5500万年前的地球赤道以南的哥伦比亚地区,气温大约是华氏91度(32.8℃),比现在大约要高出5.5℃。

如此高的环境,使得很多变温动物(冷血动物)体型都偏大,而蛇的体型也水涨船高,但是出现超过1吨的蛇,也确实有些出乎意料。康奈尔大学生态与进化生物学系教授,世界领先的蛇类专家之一哈里・格林(Harry W. Greene)表示,“数十年来,爬虫学家一直在争论蛇能长多少,最大蛇的估计不可能超过40英尺,现在需要重新商榷了”。

为什么5500万年前气温那么高?

有朋友认为是6600万年前的小行星撞击事件,引发的火山喷发等事件向大气释放了大量二氧化碳,此后导致了1000万年的地球升温,不过这只是想当然的结论,这个古新世-始新世极热事件和恐龙灭绝的小行星撞击没啥关系,地质学家认为,主要和北大西洋大型火成岩区域的火山作用和隆起有关,这直接导致了地球碳循环的极端变化和温度飙升。

大灭绝和巨型岩浆溢出事件

大约在5550万年前的2万至5万年内,这些火山喷发向大气层释放了大约44万亿吨二氧化碳,平均每年释放8.8亿吨二氧化碳,同时期的化石表现表明了当时的大规模生命更新换代:底栖有孔虫的大规模灭绝、而双鞭毛虫则在全球扩张,地球升温,几家欢喜几家忧!

这个温暖期大约持续了20万年,地球平均温度则飙升了大约6℃,地球当时已经不存在永久性冰川,而热带雨林地区则扩展到了南北纬45°左右,连北极圈内都出现了温带森林,不适应的高温的动物纷纷灭绝,哺乳类动物体型转向小型化,大约只有此前体型的一半大小,因为对哺乳动物来说,体型小更容易散热!

当然变温动物不存在这个问题,它们需要外界的高温来让机体更快速的完成生命过程,而高温则让它们的体型变得越来越大,有史以来最庞大的蛇:泰坦巨蟒就是这个极热时代的产物!

这种巨型蛇类,在陆地很难支撑起庞大的身体,因此最有可能就是在沼泽或者湖泊生存,因此鳄鱼和巨龟才会成为它们的口中佳肴,而泰坦巨蟒大约能吞下与体重相当的猎物,所以当时超过1吨的巨龟,仍然成为了泰坦巨蟒的腹中美餐。

泰坦巨蟒的灭绝给予人类的启示

变温动物的诞生和灭绝都是温度,古新世始新世极热事件并没有持续很长时间,而泰坦巨蟒需要在平均30℃以上的环境才能保持活力,一旦低于这个温度,泰坦巨蟒可能就会进入缓慢新陈代谢状态,这个状态下泰坦巨蟒就会变成其他动物的掠食的对象!

所以泰坦巨蟒在地球出现就是昙花一现,当然此后地球气温也高高低低,但此后适应性更强的哺乳动物开始崛起,从5500万年后,灵长类逐渐占领全世界,开始了最初的征程,一直持续到现在。

古新世始新世极热事件即将重演

科学家推算出极热事件大约在5万年内排放了44万亿吨二氧化碳,平均每年释放8.8亿吨二氧化碳,各位有没有从中间发现一个巨大的危机?因为现在的人类活动每年大约要排放367亿吨二氧化碳,是当年的40倍左右!

如果按这样的排放速度,那么地球将会在1000年内达到古新世始新世极热事件时的二氧化碳排放量,而且快速排放后果可能会更严重,那么可以想象一下未来会怎么样呢?

还是出现巨蛇?当然这完全不足为患,但环境改变对于人类适应性而言,也不是什么大问题,毕竟有空调,但我们赖以生存的自然界可能会大换血,必定会出现一个动植物更替的过程,而我们的主粮作物,蛋白质来源的动物,是不是也能适应这个环境呢?

还有占人类20%以上的海洋生物,也将同时出现规模性灭绝,请问我们人类可以躲在空调房里捱过这温度飙升的全新世极热时代吗?