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迷你沧龙竟是白垩纪的海中是什么地位?

作者丨小盗龙

迷你沧龙竟是白垩纪的海中切肉机!

一块残缺的颌骨2021.1.12

摩洛哥位于非洲西北部,国土大部分都是荒芜的沙漠戈壁,看似贫瘠的土壤中其实富含磷酸盐,磷酸盐的开采和出口成了摩洛哥的支柱产业。在摩洛哥奥拉德塔伊阿卜盆地(Oulad Abdoun)中分布着多个磷酸盐矿区,其中就包括了西迪琴南(Sidi Chennane)矿区。

图注:西迪琴南矿区所在的位置,图片来自网络

西迪琴南矿区中不仅有储量丰富的磷酸盐,还有古生物化石,其中包括了鲨鱼、海龟、沧龙类、翼龙和鸟类等。其实在国内能够买到的沧龙牙齿化石大部分就来自于西迪琴南的磷酸盐矿区中。

图注:西迪琴南的磷酸盐矿,图片来自网络

图注:来自摩洛哥的沧龙牙齿化石,图片来自网络

不久之前,古生物学家在西迪琴南的磷酸盐矿区中发现了一块十厘米长的化石碎片。从外形上看,化石很显然属于沧龙类的上颌骨,但是依然连接在上颌骨上的几颗牙齿非常特别,是之前从来没有见过的,这吸引了来自多个国家的古生物学家共同研究。

图注:保存有牙齿的上颌骨碎片,图片来自网络

图注:上颌骨所在的位置,图片来自网络

2021年1月16日,关于独特沧龙上颌骨的研究论文在线发表在《白垩纪研究》(Cretaceous Research)杂志上,论文名为《锯刃异齿沧龙,一奇异沧龙(沧龙科,有鳞目)具有类似鲨鱼一样切齿来自上马斯特里赫特阶的摩洛哥,北非》(Xenodens calminechari gen. et sp. nov., a bizarre mosasaurid (Mosasauridae, Squamata) with shark-like cutting teeth from the upper Maastrichtian of Morocco, North Africa)。论文中正式命名了异齿沧龙,这是2021年古生物学家命名的第一种沧龙。

异齿沧龙的属名“Xenodens”来自希腊语的“Xenos”(意为“奇特、奇异”)和拉丁语的“Dens”(意为“牙齿”),属名来自化石中保存的独特牙齿。异齿沧龙的模式种名为锯刃异齿沧龙(Xenodens calminechari),模式种名来自阿拉伯语的“????????”,意思是像锯子一样,来自牙齿外形。锯刃异齿沧龙的名字完全来自于牙齿,可见其牙齿具备了非凡的独特性。

独一无二的牙齿2021.1.12

独特的牙齿是异齿沧龙得名的原因,也正因为其牙齿的独特性,古生物学家才能够仅凭不完整的颌骨和四枚牙齿就建立新属。那么,异齿沧龙的牙齿到底特别在哪里呢?

沧龙类的牙齿一般比较粗壮,要么是近似圆锥形向后倾斜,要么直接呈球形,异齿沧龙的牙齿完全不同,牙齿较扁,类似肉食性恐龙的牙齿。除了扁,异齿沧龙的牙齿侧面呈梯形,齿冠顶部强烈压缩,使得牙齿之间的间距只留下一道缝隙,而所有牙齿形成了锯齿状的切割面,每一颗牙齿就是一个“锯齿”,这也是模式种名“锯刃”的来源。

图注:不同沧龙类的牙齿特征,图片来自网络

图注:异齿沧龙独特的牙齿,图片来自网络

扁如刃、连如锯的牙齿不仅在沧龙类中属于首次发现,即便是在整个爬行动物家族中也是独一无二的。爬行动物中找不到,我们就去其他动物类群中找,结果就找到了角鲨目。角鲨目的牙齿与异齿沧龙相似,而这些小鲨鱼具有非常广泛食性,包括了软体动物、甲壳类、头足类、鱼类等等,像达摩鲨这样的小恶魔还能吃比自己大得多的鱼类甚至是哺乳动物等。

图注:乌鲨的牙齿,图片来自网络

白垩纪切肉小恶魔2021.1.12

奥拉德塔伊阿卜盆地内有着丰富的白垩纪海相沉积岩,沉积岩形成于白垩纪最末期,时间可以追溯到距今6600万年前或者更早一点的时期。当时的奥拉德塔伊阿卜盆地属于近岸浅海环境,富饶的海洋中生活着各种各样的海洋生物,其中就包括了异齿沧龙。

图注:异齿沧龙所在的层位,图片来自网络

异齿沧龙并非摩洛哥发现的唯一沧龙,实际上这里是沧龙类的天堂,已经发现的沧龙化石中就包括了体长可达10米的球齿龙和博格沧龙等。与同族大哥大相比,异齿沧龙简直就是个小婴儿,其成年后的体长也只有1.6米,是目前已知最小的沧龙类之一。

图注:异齿沧龙与人类的体型对比,图片来自网络

异齿沧龙是活跃的浅海小猎手,会捕食各种小型动物,不过不要被它只有1.6米的体长迷惑,在合适的时候,它们也会吃大型海洋生物的尸体,比如沧龙类和蛇颈龙类。凭借着如锯齿般的牙齿和灵活的身手,异齿沧龙穿梭于大型动物尸体周围,不停的切割对方的身体,就像今天的鲨鱼那样。

异齿沧龙的发现为我们认识沧龙类在白垩纪末期的辐射和多样性演化提供了宝贵的材料,没想到在大灭绝之前的海洋之中,沧龙类已经出现了如此丰富的多样性,占据着不同层级的生态位。在白垩纪的海洋中,有一群善于切割的小恶魔,它就是异齿沧龙。

参考资料

Longrich, N.R.; Bardet, N.; Schulp, A. S.; Jalil, N (2021). "Xenodens calminechari gen. et sp. nov., a bizarre mosasaurid (Mosasauridae, Squamata) with shark-like cutting teeth from the upper Maastrichtian of Morocco, North Africa". Cretaceous Research.