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剑齿虎28厘米大长牙,张嘴牙都抵到了下颚,它们是如何捕猎的?

一般人以为的剑齿虎长大嘴巴是这样的:

但其实它们长大嘴巴是这样的:

图注:剑齿虎骨架

从这张化石骨架中就不难发现,剑齿虎的嘴巴张的比我们想象的要大很多,而且好像长牙齿不是什么障碍。

事实也是如此,大部分剑齿虎的嘴巴可以张开120度,它们嘴巴的张开程度有点像现在的蛇,而我们现在所熟悉的狮子和老虎只能长开60度。

到目前为止发现的最长剑齿虎牙齿超过了28厘米,如果剑齿虎没有这些适应性演化,它们根本不可能拥有这么长的牙齿。

虽然它们的嘴巴张的这么大,但它们的捕食方式和现代的大猫还是有很多不同的,至少它们并不是靠这样长大嘴巴来咬住对手的。

从19世纪以来,关于剑齿虎如何捕猎一直困扰着许多人,但随着科技的进步,通过计算机模拟,以及越来越多化石的出现,可以说现在关于剑齿虎如何捕猎的谜底已经完全解开。

关于剑齿虎

你可能发现了,我说的是大部分剑齿虎,因为剑齿虎并不是特指某个物种,它是指全部拥有这种显著牙齿的史前猫科动物。

确切地说,它们是猫科下面剑齿虎亚科的所有物种,种类非常繁多,这些动物大约在1万年前全部消失。虽然它们中有些被认为是最大的猫科动物之一,但其实有些体型很小。

另外,它们虽然名字里有“虎”字,但它们和现代老虎并没有太大关系,更让人意外的是,它们和现在的有袋类食肉动物关系更密切。

实际上,剑齿虎的名字只是来自于其大型犬齿而已,这是它们身上最显著(至少在化石中是这样)的特征。

不过又要出乎你的意料了,这些动物如此成功靠得并不完全是这些牙齿。

剑齿虎的牙齿狭窄且弯曲,并具拥有非常锋利的边缘,使其能够切穿软组织。但是它们非常脆弱,如果撞到骨头而不是肉,可能会折断。

虽然,剑齿虎的牙齿好像“不太好”,但是它们的身体确实比现代猫科动物要强壮许多,它们的体型很像现在的狮子,据说连颜色都和现代非洲狮很像(它们和狮子也是不相干的物种)。

它们四肢短小,短小的四肢往往会伴随着强悍的力量,以及全身的稳定性会更强。它们的主要食物是大型哺乳动物――鹿和野牛等,不过有些人也认为它们会捕食猛犸象。

其实,它们的体型并没有太大,大的在400公斤的样子,现代的老虎有时候也能达到这个水平,之所以认为它们有能力捕食猛犸象,那是因为它们不像大部分猫科动物那样是单独行动的,它们很可能是群居动物,而且群居方式可能和现在的狮子也有点像。

这一点的证据是,在发现的许多骨头化石中显示,这些史前大猫的骨头有广泛的愈合和再生长。这表明这些大猫受伤后幸存下来,最有可能解释就是被其他大猫照料了,至少,其他大猫使它们能够觅食。

剑齿虎的捕食方式

既然这家伙力量上比现在的老虎、狮子要强,而且很可能是群居生活,那它们怎么也得和猎物刚正面了吧。

事实上,它们是伏击型选手,隐藏起来等待猎物放松警惕的时候给予致命一击。

图注:剑齿虎的尾巴很短

这点的证据是,它们的尾巴很短。

我们知道,狮子和猎豹等现代大猫的尾巴是很长的,长尾巴的作用就是保证大猫在追逐猎物时能够保持身体的稳定和平衡。

剑齿虎基本算是不长尾巴的,所以这些大猫就更有可能躲藏起来等待猎物,而不是主动出击。

我们前面说了,它们不是用嘴巴的咬合力来把“剑齿”扎入猎物要害的,这就要说它们的另外一个适应性特征――头部!

它们的头骨和现代大猫的完全不一样,咬合力不强的它们,却拥有强壮的颈部肌肉,这有助于使它们头部向下使劲。这表明它们是用颈部力量带动牙齿刺伤猎物来狩猎的,而不是靠咬合力。

图注:剑齿虎生活的时段和人类有重叠

最后

虽然我们生活在一个没有剑齿虎的时代,我们现有的大猫没有一个是用“剑齿”来捕猎的,但其实我们这个时代的猫科动物是非常特别的。

这种长长的獠牙在哺乳动物的历史中不断、经常被进化,用来捕食猎物,这个在生物界被称为迭代进化。

有些科学家预言,要不了多久类似剑齿虎的生物会再次出现,预估是500万年!

好吧,对于人类而言这是天文数字,但对于地球生命演化而言,这只是转瞬之间而已。