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从50亿到0只,旅鸽灭绝为什么只用了短短100多年?

旅鸽演化了几十亿年的时间才演化成了我们看到的模样,但却只用了100多年就因人类猎杀以及基因多样性较低而灭绝

旅鸽

旅鸽曾经是美国当地最为常见的鸟类之一,在最鼎盛时期据说多达50亿只旅鸽,由于它们喜欢群居生活,以至于当一个旅鸽种群需要花费几天时间才能飞过同一个区域,而在同一棵树上就能够找到超过100只旅鸽巢穴,其同一个种群的居住范围甚至能延伸上百平方英里。

旅鸽属于中等体型的鸟类,体长32-41厘米,体重约250-340克,肌肉强健有力,飞行速度非常快,这意味着如果你想要捕捉一只落单旅鸽其实是非常困难的。但是旅鸽是社会性鸟类,它们喜欢群居生活,每个种群大约有1亿只个体,以至于猎人随便朝天开枪就能够将它们猎杀。

旅鸽喜欢以坚果、植物果实以及昆虫等为食,其中主要以橡树果实为食。数量如此庞大的旅鸽对食物的消耗量也是巨大的,而它们集结成群的主要目的就是为了更加高效地寻找食物,当种群中有一只个体发现了大片食物时,它们就会落下来进食;当这里的食物减少时它们又会启程出发寻找其他的食物。

基因多样性较差的旅鸽

在过去我们认为旅鸽的消失是因为人类的捕杀,但现如今的研究减轻了人类的罪孽(人类仍无法洗刷罪孽),研究认为旅鸽之所以会灭绝,原因是因为它们的遗传多样性较低以及人类的猎杀。

在过去一些旅鸽的尸体被制作成了标本,而科学家们也提取到了基因片段进行了研究,研究认为,欧洲殖民者在登上美洲之前,旅鸽种群的数量就已经下降,而欧洲殖民者登陆美洲之后反而帮助了它们种群的提升。原因是因为在当时美洲土著会捕食这种鸟类,而且会拿走旅鸽喜欢的橡子以及其他坚果,导致它们的食物来源减少。

而欧洲殖民者来此之后,赶走土著,大肆砍伐森林种植农作物,而成片的农作物又为旅鸽提供了丰富的食物,以至于它们的种群数量有所上升。

但我们要知道的是,如果一种动物在最初时只有数量有限的个体,那么即使后代数量再多,该种群拥有的基因多样性也较差。比如:华南虎,截止到2017年时全国一共有165只华南虎,但由于它们都是上个世纪6只野生华南虎的后代,所以华南虎的基因多样性较差,近亲繁殖现象严重。

旅鸽也是如此,科学家们通过研究发现旅鸽在很长一段时间以来有效种群数量只有33万只(有效种群数量是指留下后代的旅鸽数量),而在19世纪时旅鸽数量大爆发,达到了30亿-50亿之间。

更重要的是,科学家们研究发现旅鸽数量一直在过山车式的变化,大约在12万年前旅鸽的数量非常多,而在距今2万1千多年前,旅鸽的数量不断减少;到了9000年前时旅鸽数量又达到了一个巅峰。

旅鸽数量过山车式的变化,使得它们的基因经常经历“种群瓶颈”,种群瓶颈会使得该物种种群基因多样性减少,经过多次种群瓶颈之后,旅鸽种群内部的基因多样性已经非常低,以至于该种群即使拥有50多亿只个体,但依旧非常脆弱。

人类加剧旅鸽灭绝

旅鸽的数量虽然多,但由于种群基因多样性较低,以至于对环境的适应能力较低,所以它们非常脆弱。再加上它们遇到了人类,还未有时间演化出相应的适应能力就因此而灭绝了。

我们知道旅鸽在19世纪时数量非常多,它们又喜欢群居生活,以至于当它们成群结队地飞过农田上空时,会导致该地区的农业减少甚至绝收。

另外,由于它们数量庞大,捕获它们的难度并不高,所以人们会大肆捕获它们,不仅会将它们作为蛋白质能量来源,甚至还会把它们当作猪饲料。

在人类的捕猎之下,原本种群基因多样性就不够丰富的旅鸽们面临了前所未有的挑战,以至于当它们的种群数量不断下跌之后,该物种就不可避免地走向了灭亡。如果没有人类的话,旅鸽的能否会灭绝,还是一个未知数。

现如今,一些科学家提出利用克隆的手段复活旅鸽,但因为旅鸽采用蛋繁殖后代,而该克隆方式还不成熟,所以直到如今天空中再也没有一只旅鸽的存在。