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为什么古人不敢动“非洲象”却选择捕杀更大的“猛犸象”?

如果要打下面这两头象的主意,你会选哪头?我们的祖先选择了右边的猛犸象

如果单纯从外观来估计“战力”,猛犸象要比大象危险得多,无论是更长的獠牙,还是更大的体型以及一身防御长毛。为何古人选择对猛犸象下手,而不动大象呢?

猛犸象

最早的猛犸象大约500万年前诞生于南非,后来逐渐走非洲,遍布欧亚美。直到3700多年前,被困于多个小岛上的猛犸象才完全消失,但大多数猛犸象(北美洲)灭绝于1.25万年前。对猛犸象具备威胁的人种是智人,大约在20万年前的东非诞生,当时的东非草原上已经只有非洲象。

演化教会了大象如何抵御人类的捕食

换而言之,大象伴随着人类崛起。在演化长河中大象非常清楚:这些矮瘦小又无毛两足猿非常危险,可以利用尖树枝,远距离攻击,必须时刻警惕,当它们靠得太近,必须冲撞、驱逐、践踏它们。

东非草原上有很多一惊就跑,不停地追就倒,补一刀就烤的中型食草动物(耐力跑狩猎假说)。如果换成大象,人类会成被追对象,因此先人们犯不上冒着被反杀的危险跟大象较劲。那么猛犸象就那么好欺负吗?

猛犸象没有那么大

猛犸象也叫长毛象,这并非是指某一种象,而是一类象的总称。最大是草原猛犸象,光象牙就长达4.9米,肩高4.5米,重达十几吨,但它们灭绝于37万年前,与智人没有交集。

被人类猎杀的猛犸象主要是:

哥伦比亚猛犸象,较大雄性个体肩高4.0米,体重9吨,象牙可长达4.25米,主要分布于北美洲。

真猛犸象,较大雄性个体肩高4.0米,重达8吨,象牙可长达4.25米,主要分布于欧亚大陆。

从体型上看,被人类击杀的猛犸象除了象牙更长,体型与体重上与非洲象相差不多,有些种类甚至更小。

更新世灭绝事件――人类推波助澜

6万多年前,智人走出非洲,并与土生土长于欧洲的尼安德特人发生了基因交流。从尼人那里,我们获得了储存能量的肥胖基因,从而适应了欧洲的冰天雪地,进而转战全球。

从时间上看,人类到达西伯利亚与北美洲的时间点与猛犸象灭绝的时间(1.25万年前)极为接近,并且考古发掘中曾发现石器刺入了猛犸象化石中,因此曾有很多人猜测是人类造成了猛犸象灭绝。

人类捕杀猛犸象是真,但因人灭绝可能性不大。1万多年前北美洲的猛犸象、剑齿虎、巨草原牛、大地懒、巨河狸、巨犰狳(雕齿兽)等等巨兽,几乎同时倒下,史称更新世灭绝事件。而人类只有少数人到达北美洲,尚未繁衍壮大,武器又太过粗劣,肉也吃不了多少。

目前主流学说认为,巨兽灭绝源于冰期间断,温度快速回暖,大量草原演变成森林。化石数据分析,哥伦比亚猛犸象曾一路从北美洲南端向北美洲北部迁徙,很大程度上是为了躲避雨林的形成,去往北方寻求草原。

然而气候变化得太快,巨兽积重难返,无法适应,食物匮乏,庞大的身躯又来不及缩小,日益升高的气温促使它们身体内部巨大的热量来不及散出,纷纷倒下。人类在灭绝事件中起了推波助澜的作用,但并非主要原因,因为当时的巨兽已是强弩之末。

大象怎么没有灭绝?

大象一直处在热带地区,早已适应了高温环境,同时对人类有警惕性。在草原上,没有谁敢打猛犸象的主意,突然见到人类,只会认为我们是一群瘦弱的没毛猩猩,完全不具备威胁。

同样的事情曾发生在恐鸟身上,如果摩亚恐鸟清楚地意识到毛利人具备威胁,它完全有能力杀死所有毛利人。古人早期猎杀猛犸象的方式可能与毛利人猎杀恐鸟相似。先小心翼翼围住猛犸象,等待信号,长矛同时刺之。

考古学家曾发掘出古人用猛犸象骨架搭建的抗寒房屋,房屋前还发现类似于“篝火”之类的取暖设施的痕迹。当时寒冷的环境对于人类来说就是个天然的冰箱,“猛犸肉”可以冷冻保存。因此猎杀一头猛犸象可以解决部落很长时间的食物来源,除此之外猛犸象的皮毛还可以制作抗寒衣物。换句话说猛犸象身上的一切都具备价值,因此当食物匮乏、小怪又少的时期,冒点风险,集部落之力击杀猛犸象的“经验”相当于一次性刷了很多小怪,并且还能爆装备。

反观非洲环境,大象对人类太过警惕,象肉一顿吃不完,炎热的环境下很快就会腐坏,象皮与骨架也没有太多利用价值。东非草原上食草“小怪”那么多,没必要动大象这种BOSS。