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科学家发现两只“迷你长颈鹿”,地球最高物种或将灭绝

最近研究人员在非洲发现了两只侏儒长颈鹿,一只发现于乌干达的默奇森瀑布国家公园,另一只发现于纳米比亚中部的一个私人农场。实际上,人们早先经常能见到它们,但是并没认出来它们是“矮”长颈鹿,更关键的是它们来自于不同的种群,这预示着地球最高物种或将走向灭亡。

图:没有对比就没有伤害,正常成年雄性长颈鹿与雄性亚成年侏儒长颈鹿(奈杰尔,小奈)

远远望去,年龄相仿的小奈就像个宝宝。实际上,小奈受到了骨骼发育不良的影响,这是一种遗传疾病,会导致侏儒症和其他发育障碍。野生动物出现这种骨骼发育不良的情况非常罕见,而长颈鹿一下就发现了两只,且在不同种群中,意味着这是长颈鹿将要面临的共同问题。

图:成年雌性安哥拉长颈鹿和她两个月大的幼崽,这头“真幼崽”和亚成年小奈一样大。

长颈鹿是现存最高的动物,成年高度4到6米,雄性更大。长颈鹿通常生活在大草原和开阔的林地,雌性与幼崽往往会群居在一起,单身雄性会抱团,或者独自行动。它们会用长长的紫色舌头从树枝上剥下来树叶、果实和花进行进食。长颈鹿是反刍动物,牛是长颈鹿的远亲,白天站着时也会反刍,晚上躺着时也会反刍。长颈鹿的皮毛具有独特图案就像人的指纹一样,但是要识别出侏儒长颈鹿并不容易。

辨别“迷你长颈鹿”

下面我们来“找找茬”:

A乌干达,正常亚成年雄性长颈鹿。

B乌干达,迷你亚成年雄性长颈鹿,取名吉姆利(《指环王》中的小矮人)。

C纳米比亚,迷你亚成年雄性小奈

虽然小吉和小奈都是侏儒,但如果仔细判断会发现它俩还不一样。如果你仔细对比AB,你会发现小吉(B)的小吉的掌骨和桡骨较短且粗,但是它的脖子大小是正常的。

图:长颈鹿的脖子、小腿(桡骨和掌骨)和踝关节(指骨)

小奈(C),虽协调,但看上文第一张图就清楚其实它哪哪都小,因此当地人多年来都没认出来“它不是宝宝”。

长颈鹿为什么脖子长?

目前基因分析很难解释清楚长颈鹿变小的原因。在进化论中,长颈鹿是一个非常经典的例子。达尔文认为一开始长颈鹿脖子都差不多,后来由于基因变异,偶然出现了脖子较长的长颈鹿,因为低处的树叶竞争太激烈,长脖鹿却避开竞争吃到高处的嫩叶,因此具备生存优势,由于该基因可以遗传,从而扩张到了繁衍优势。

后来随着树不断长高,矮脖子都饿死了,而长脖鹿幸存了下来。不过如今的长颈鹿并非单次变异的结果,而是世代不断变异的累加,脖子才有如今的长度。

如果按达尔文所说,长颈鹿具备生存优势,那么侏儒长颈鹿应该活不长:

首先,食物竞争上,不具备优势;

第二,食物链竞争上也不具备优势。(长颈鹿通过长腿奔跑和踢腿对抗捕食者)

然而它俩却活得好好的,还同时存在两只,并且它们相距3000公里,还是在不同的族群中,因此不存在任何联系。于是,有些科学家很有可能存在更多的迷你长颈鹿,“迷你”很有可能是长颈鹿演化的一个转折点。

长颈鹿正在经历一场无声的灭绝

当今长颈鹿面临着栖息地的丧失、树木砍伐、猎杀等威胁,在过去30年其数量下降了40%。目前虽有十一万只野生长颈鹿,但它们零星分布在非洲各地,1962年以来,已有7种长颈鹿灭绝,生存空间还在不断被压缩。

图:长颈鹿分布,A.1962年,B.2018年,亚种的颜色不同,目前幸存的9个亚种(B)

根据自然资源保护委员会数据,地球上现存的长颈鹿比非洲象还少。如此急剧的数量下降严重限制了这些动物的基因库,导致了它们发生近亲繁殖。近亲繁殖又使得有害的基因变异(如骨骼发育不良)得以表达,而这些基因变异是隐性的,所以很少被发现。非洲长颈鹿保护基金会主任兼联合创始人朱利安・芬尼西认为:随着栖息地继续缩小,它们最终将因近亲繁殖灭绝。

图:很久以后,用脖子打架的物种或许将消失

还有些观点认为,随着人类砍伐,高大树木减少,长颈鹿会面临“高空”食物竞争。迷你长颈鹿得以生存有一方面是如今食肉动物减少导致捕食率下降,同时随着食草动物整体减少,矮处树叶的竞争相对以前已经减弱,更重要的是在人类不断压榨的环境中,缩小身体意味着节约能量,因此长颈鹿很有可能演变成矮脖或矮腿鹿。