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如何寻找外星生命?我们需要知道“地球的模样”?

天文学家一直从太阳系观察其他行星,希望找到一颗和地球一样,充满生命的星球,然而事实上,以目前人类的观测技术,看不清任何系外行星的具体样貌,只能通过系外行星的光反射、颜色,判断其大气组成以及元素组成。

事实上,我们根本无法判断系外行星是否具有生命,即使我们找到另一个太阳系中的地球,也很难看到灯火通明的夜晚以及忙碌的生命。

想要找到其他“地球”,人类需要先了解地球:

虽然天文学家找到了数千颗系外行星,但是没有人知道,在其他星系中看到的地球是什么样子。

绝大多数系外行星,都是通过“过境观察”发现――利用强大的天文望远镜观测一颗恒星,当一颗行星经过恒星和望远镜之间时,恒星的光线会变暗,即使恒星距离地球数千光年,天文望远镜也能捕捉到微妙的光线变化。

通过光线变化的频率以及程度,天文学家可以判断行星的大小、轨道、距离恒星的远近,这些数据都可以和地球进行比较。

除了简单的尺度数据,如果天文学家可以利用天文望远镜进一步观测光线的波长变化,那么就可以判断行星的大气分子。

但是想要进行这种判断非常复杂,天文学家往往需要观察数十次行星过境,才能识别出行星大气是否存在氧气、甲烷分子,并且十分不精确。

而且一颗行星距离地球数千光年,恒星的活动、行星的季节变化、行星的天气模式,都会对观测数据造成非常大的影响。

虽然天文学家观测到的所有数据,都可以和地球进行直接比较,但是地球的数据相对来说更加准确,而系外行星的数据并不精准。

更重要的是,没有人知道,在数千光年之外观察地球,地球究竟是什么样子?

这是一个非常重要的问题,了解地球在宇宙中的样子,人类才能更好的判断其他星球是否存在生命,或者存在生命必要的条件。

人类卫星将重新“观察”地球:

为了让天文学家在观察系外行星时,得到更好的参考,“地球过境观察”项目已经启动。

一台小型卫星将进入太空,观察地球经过太阳时的模样,对地球进行“过境观察”。这颗卫星将在10月末发射,在距离地球150万公里的位置进行观察。

卫星携带多种成像装置,将模拟在其他星球对地球进行过境观察,当地球经过太阳时,卫星将对地球进行成像,并进行光谱分析,判断地球是否具有维持生命的条件,并与实际情况进行对比。

全新的地球过境观察项目,将和未来的詹姆斯・韦伯深空望远镜配合使用。

地球过境观察的成果,将成为其他系外行星的观测参考,如果出现类似的星球,那么这颗星球很有可能就是另一颗“地球”。

存在生命的恒星系,目前唯一的答案就是太阳系,但是当我们真正了解地球的模样,或许就可以找到其他答案。

随着人类天文观测技术的提升,在未来百年的时间内,新一代天文望远镜将完成研发,届时人类将能清晰看到数百光年外的系外行星,通过肉眼,直接观察星球上是否是否存在生命!