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土卫八被认为是飞船,拥有1300公里长焊接缝,是如何形成的?

1681年法国天文学家卡西尼在土星的西侧发现了一颗小天体,连同现在的土卫三、土卫四和土卫五并成为“路易之星”。但一直以来和其它太阳系内的天体一样,人类未曾目睹其真容,直到2005年“卡西尼号”探测器才向地球传回它的近照,令人非常奇怪的是土卫八拥有一张阴阳脸,同时有着非常明显的赤道脊,因此被形容为外星飞船

抬头仰望星空看见繁星点点,其中肉眼可见的几颗是太阳系内的大行星,例如土星、金星等,其余大部分都是银河系内距离我们较近的恒星。400多年前天文学家伽利略是第一个把望远镜指向星空的人类,当然他也发现了更多的奥秘,发现银河系是由一颗颗恒星构成的天体集团,同时也发现了木星周围存在的四颗小天体,也就是现在的“木卫一、木卫二、木卫三和木卫四”。

科学家已经知道在太阳系大行星周围存在着卫星,地球周围仅存在一颗天然卫星,而木星和土星是卫星大户,根据最新的数据统计土星的卫星总数量大约是82颗,木星的卫星总数量大约是79颗,卫星之王的宝座归土星所有。

土星拥有太阳系内最二大的卫星土卫六,同样也拥有外观奇特的土卫八。土卫六是太阳系内唯一拥有天然大气层的卫星,而土卫八的赤道脊一直都被人津津乐道,吃瓜群众认为土卫八就是外星文明遗留下来的智能飞船。

今天着重来介绍土卫八这颗卫星,在土星的大家族里土卫八排在第三位,整个太阳系内排在第十一位,其直径大约是地球的十分之一左右,但是质量却仅有地球的万分之三,这也意味着土卫八密度远低于地球,科学家推测其可能是由水冰和少量岩石构成。

土卫八外形非常奇特,是太阳系内最大的非流体静力平衡天体,其并不是常规的球型或者椭球形,土卫八的赤道上高高突起,整体高度达到13公里,底部宽度20公里,环绕土卫八的四分之三周长,整体长度大约是1300公里。位于土卫八的暗区,2005年卡西尼号近距离掠过土卫八,发现其表面奇特的形状。赤道上高高突起,而两个极地却凹陷下去,被人称之为遗弃的外星飞船。

1300公里长的赤道脊就像是条“焊缝”一样,给土卫八这颗天体带上了神秘的色彩。不仅仅是这条赤道脊,土卫八的阴阳脸也颇受关注。最早发现这一特征的还是卡西尼,1671年卡西尼第一次从土星的西侧发现这颗天体,原打算第二年也就是1672年从土星的东侧再次观测土卫八,但结果事与愿违,并没有发现土卫八的存在,此后多次他从土星的西侧发现这颗天体,但从未在东侧发现。

直到1705年卡西尼改进了一下自己的望远镜,才发现这颗卫星在土星东侧的时候视星等降低了两等。卡西尼推测土卫八拥有一张阴阳脸,一面较亮一面较暗,由于土卫八被土星潮汐锁定,这也导致土卫八在土星西侧展现的是亮面,而在土星东侧的时候展现的是暗面。

为了纪念这一发现,后来土卫八较暗的半球被命名为“卡西尼区”。

“阴阳脸”的成因

土卫八的“卡西尼区”是它较暗的一面,其表面反射率为0.3-0.5,看上去略带红棕色,但是较亮的一面反射率0.5-0.6,看上去就比较明亮。在地球从土星的西侧来看就是土卫八的亮面,东侧就是土卫八的暗面。

上图是土卫八表面的合成图像,关于土卫八阴阳脸的形成机制目前仍没有确定结论。一种说法认为和土卫八轨道非常接近的土卫七,此前曾遭受其它天体的撞击,最终产生大量碎片飘散至“卡西尼区”,从而导致土卫八“阴阳脸”的形成。

而立分外一种说法很多人信服,土卫九有一个超级光环被称为菲比环,是NASA的科学家在2009年发现的,这个光环由冰物质和大量的尘埃颗粒构成。土卫八很可能接收了很多的菲比环颗粒,这些颗粒在土卫八的“卡西尼区”经过升华形成暗色物质,并且在阳光中会进一步的变黑,最终形成阴阳脸。

赤道脊的成因

土卫八上的赤道脊虽然不是特有的,但的确是最具有代表性的,其整体长度大约在1300公里,宽度在20公里,高度超过珠穆朗玛峰,达到13公里,对于一颗天体来说这绝对是最具有代表性的特征,这道长长的赤道脊就像是一道焊接缝一样,占据了土卫八赤道的四分之三左右,因为它的存在土卫八经常被认为是外星文明的飞船。

对于土卫八赤道脊的形成目前仍没有定论,但科学家有这样两种:

在土卫八形成的早期呈现扁圆形状,并且具备非常快的自转速度,如果从赤道脊的高度来建立模型,早期土卫八的自转速度可以达到17个小时。随着土星的潮汐力作用再加上自身的携带元素的衰变加热,土卫八的自转周期从17个小时变成了现在的79个地球日,同时曾经的形状轮廓残留下来。第二种猜测就是在土卫八形成初期也具备类似于土星环的结构,只不过这个环体距离土卫八比较近,随着发展最终被吸引成为赤道脊。

当然这些都是猜测,目前科学上并没有确定的结论。

说在最后

土卫八是外星飞船这个结论并没有科学依据,仅仅根据它特殊的形状来判断很武断,例如此前人类发现的第一个星际天体“奥陌陌”就因为特殊的雪茄形状备受争议,因为不像是自然天体,更像是人造物体,但无论如何都必须要有足够的证据来支持。

文/科学黑洞,图片来源网络侵删。