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7年交配一次,10年不吃不喝,洞螈这么懒为何能活到100岁?

在波斯托伊那溶洞之中,生活着一种罕见的水生蝾螈,也被称之为洞螈和人鱼。因为它们的形状很像是一条幼龙,所以一些地方还将它们称之为小龙,并认为在该洞穴之中生活着一条可怕的巨龙。

洞螈虽然是动物,但是它们的行动极其缓慢,据科学家们统计,洞穴之中最为活跃的洞螈,在长达230天里也仅仅移动了38米,而大多数洞螈每年只移动4.8米,其中有一只长达7年没有移动过一步。

不仅如此,洞螈的交配也非常懒惰,研究发现它们6、7年才会繁殖一次。那么问题来了,移动速度如此之慢,交配也如此懒惰的洞螈是如何生活在现在的呢?

洞螈

洞螈在洞穴之中已经演化了数百万年时间,研究认为在过去它们也是相当活跃的动物,只是因为意外,它们被圈禁在了地下洞穴之中,而洞穴之中几乎没有阳光。没有阳光意味着这里的浮游植物或者植物无法进行光合作用,所以植物无法生存,而植物是食物链中的生产者,洞螈是消费者,没有生产者生产能量,以至于洞穴中的能量非常匮乏,只能依靠外界流水的交换带来能量。这就导致可供洞螈消耗的能量不多,它们必须要节约来之不易的能量。

在这种生存压力之下,一些较为活跃的、对能量需求量较高的洞螈被自然选择所淘汰,而留下来的都是懒惰的,对能量需求量较少的个体,有些个体甚至可以持续10年不进食而不会死亡。

幸运的是,虽然洞螈如此懒惰,但是在该洞穴之中,它们是最大的捕食者,没有其他天敌能够威胁它们的存在,所以它们也不需要演化出较强的敏捷性来躲避天敌,因此它们得以在洞穴之中慢悠悠地长大。

由于洞穴之中光线昏暗,这就导致拥有视觉并不是一种优势,反而会消耗能量,所以洞螈的视觉已经退化,对光的感知能力不足,但是嗅觉、听觉和味觉等都异常强大,它们能够感知到水流的变化,哪怕非常微弱。

交配的洞螈

尽管洞螈为了适应低营养的洞穴环境,演化出了低耗能的生存模式,但当它们发育成熟后,仍旧会受基因的驱势而寻找配偶进行交配。

研究发现,大多数洞螈只会在进食和交配时才会移动,而它们的交配周期也非常长,大约是6、7年一次,甚至有些个体每隔12.5年才交配一次。

交配时间间隔较长,意味着它们种群抵挡外界环境变化的能力较弱。这是因为生物抵挡外界变化,需要依赖不断变化的基因,而基因种群变化速度越快,越有利于生存。比如:病毒,病毒繁殖周期非常短,而且许多病毒采用RNA作为遗传物质,这使得后代基因变异速度非常快,也正是因为如此,不断变异的病毒有可能会逃脱人类的疫苗保护,导致原有的疫苗失效。现如今新冠疫苗最担心的就是突然发现某株病毒发生了较大的变异,导致疫苗防护失败。

洞螈交配周期较长,意味着种群基因更迭速度较慢,而外界环境又在不断发生变化,当种群不再适应这种变化时,此时它们就可能会面临灭绝风险。

事实也确实如此,洞螈对水质的要求非常高,一旦水质受到污染就会消失。而现如今没有受到污染的水源越来越少,导致适宜它们生存的环境也越来越少,栖息地不断减少。

不过,与世隔绝的洞螈还有一些用处,在过去一些科研机构会将洞螈放在洞穴中,洞螈对环境的要求非常高,洞穴中有微小的环境变化就会对它们造成影响,所以科学家们会用它们来测试洞穴环境。

但随着现如今洞螈数量越来越少,以及科学技术越来越发达,这一方法逐渐被淘汰,而是采用了更为专业的科学仪器研究洞穴环境。

长寿的洞螈

科学家对洞螈最有兴趣的点,并不是洞螈的慢,而是它们的长寿。研究人员曾经在洞穴之中发现了一只洞螈,通过研究发现它已经达到了60岁,但身体仍未有衰老的迹象,研究人员通过研究发现,洞螈的年龄或可达到100多岁,比人类都要稍微久一些。

关于它们为什么能活这么久,其实现如今还没有明确答案,不过科学家们一直都在研究它的长寿之谜,希望能通过它来帮助人类实现长寿,甚至是永生。