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179亿公里外,探测器遭遇5万度“火墙”,人类被困太阳系中?

每当谈及正在飞向太阳系外的星际飞船,大家首先可能会想到的是著名的旅行者1号,它于44年前离开地球。这艘星际飞船已经飞行了长达228亿公里,不断刷新着人造物体飞行的最远纪录。

但事实上,旅行者1号还有一艘姊妹飞船,这就是旅行者2号。当时,旅行者2号比1号早了两周发射升空。不过,旅行者1号进入了更优的轨道,并且经由木星和土星的引力进行充分加速,使其速度超越了旅行者2号。

旅行者1号取得了很大的成就,近距离探测了木卫二、土卫六等可能存在外星生命的星球,并且还拍摄了太阳系的全家福。同样地,旅行者2号也有非常不俗的表现。

旅行者1号为了探测木星和土星的卫星,偏离了原有的轨道,没有完成既定目标。旅行者2号在完成木星和土星探测之后,继续减去探测太阳系深处的两颗冰巨行星――天王星和海王星,这也是迄今为止人类探测器的唯一一次造访。

在完成行星探测任务之后,旅行者2号也开始了星际飞行,它正以15.3公里/秒的速度飞向太阳系外。目前,旅行者2号上还有5个设备能够正常运行,包括宇宙射线子系统、磁力计、等离子体仪。

旅行者2号正在飞向人类从未探测过的空间,它所携带的设备还能继续发现新的东西,并且源源不断把数据传回地球。在独自飞往太阳系深处时,旅行者2号遭遇到了未知的高温“火墙”。

根据旅行者2号的探测数据,在距离太阳大约120天文单位,也就是179亿公里之处,出现了一堵厚厚的高温火墙,里面充满等离子体,那里的等离子体密度陡增数十倍,温度估计高达5万摄氏度。

天文学家认为,旅行者2号飞到了太阳风层的边缘,那里是太阳风与来自星际空间的高能物质互相碰撞之处,太阳风的速度急剧下降。虽然太阳风会轰击地球磁场,对人类的通信造成干扰,但它们为太阳系挡住了大量的星际物质,让地球能够身处在一个较为安定的太阳系环境中。

那么,太阳系深处的高温火墙会摧毁旅行者2号,阻止其飞出太阳系吗?

目前已知最耐热的材料在不到5000度时就会熔化掉,但旅行者2号并不会在火墙中汽化掉。这是因为火墙并不是致密的,只是因为等离子体的运动速度非常快,从而表现出极高的温度。但在单位空间中,旅行者2号所能接收到的热量非常少,所以它不会被火墙所毁。温度极高不等价于热量极高,还要看单位空间中粒子的数量多少。

太阳系深处的高温火墙并不会把人类困在太阳系中,旅行者2号和1号都已经相继飞出火墙。目前,旅行者2号探测到宇宙辐射水平飙升,这意味着它已经离开太阳风层顶,正面接触到星际空间中的物质。

不过,旅行者2号目前还尚未真正飞出太阳系。因为太阳引力的主宰半径可达1光年,旅行者2号还在太阳系中飞行。按照目前的这个速度,距离旅行者2号进入星际空间还要大约2万年的时间。

在旅行者2号飞出太阳风层顶不久后,当飞行距离达到185亿公里时,它遭遇了长达7个月的失联。因为唯一能够控制旅行者2号的无线电天线出现故障,其无线电发射机在旅行者2号飞行期间从未更换过。

经过半年多的独自飞行,NASA终于与旅行者2号取得联系,并向其发射了一系列的指令。无线电信号以光速传输,经过34.8小时之后,远在188亿公里外,旅行者2号向地球传回了信息,只有简单两个字:“你好(Hello)”。