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黄金小行星:每位地球人能拿5700亿元,如果带回地球会怎样?

1852年,天文学家加斯帕里斯发现了一颗小行星,他将其编号为小行星16,又称灵神星,运行在火星和木星之间的小行星带中。现代天文学家通过雷达波分析了灵神星,结果发现这是一颗价值连城的“黄金小行星”。

那么,灵神星上的黄金是怎么来的?能否把这颗黄金小行星带回地球上?

早前,一些炼金术士希望能够找到“点石成金”的方法。但随着人类对于元素认识的加深,炼金术从科学原理上被彻底否定,无法通过化学手段来让其他元素转变成金元素(79号元素)。

如今,物理学家可以通过核物理的方式,直接改变原子核中的质子和中子数,从而制造出金原子。但由此方法得到的金原子数量非常少,成本极高,而且所得的金原子都是不稳定的同位素。

黄金都是从自然界中开采而来,但地球上的黄金储量非常低,金在地壳中的占比仅为十亿分之三,目前人类总共开采了大约20万吨黄金。黄金十分稀有,并且具有优异的物理性质而被广泛应用,所以黄金的价值高昂。

自然界中的金不是地球制造出来的,而是早在地球乃至整个太阳系诞生之前就已经存在了。太阳核心中正在进行核聚变反应,但那里仍然没有条件合成出金这样的重元素,就连26号元素铁都制造不出来。

只有在一些极端的高能宇宙事件中,才会合成出少量的金元素。对于质量超过太阳8倍的大质量恒星,它们最终会爆炸成超新星,在短时间内释放出极高的能量,由此可以合成出金元素。

另外,罕见的双中子星合并事件不但会释放出引力波,也能制造出金元素。此前,天文学家探测到1.3亿光年外的两颗中子星发生碰撞,制造出10倍地球质量的金和铂。

在太阳系形成之前,上一代大质量恒星的超新星爆发或者双中子星碰撞,给原始太阳星云带来了包括金在内的各种重元素。最终,太阳星云坍缩形成了太阳系中各大天体,所以地球和灵神星上都有金的存在。

不过,灵神星比较特别,它曾与其他天体发生剧烈碰撞,只留下金属核心,所以它几乎是一颗由金属构成的小行星。这引起了天文学家的很大兴趣,因为这颗特殊的小行星包含着早期太阳系信息。

灵神星的平均半径约为111公里,质量为2.41亿亿吨,其中包含着丰富的金及其他贵金属。据估计,灵神星的价值可以达到45万亿亿元(7万亿亿美元),足够给地球上每个人5700亿元,这无疑是一个天文数字。

目前,NASA正在制定一项任务,计划发射一艘无人太空飞船,前往灵神星进行近距离探测。SpaceX将为此次任务提供火箭,预计在2022年发射,并于4年之后飞抵灵神星。

不过,目前人类并没有技术把灵神星带回地球上。事实上,如果像灵神星这样的巨型小行星撞向地球,人类将根本无力阻止,结果会造成巨大的破坏,摧毁地球生态系统。要知道,引发6500万年前的第五次物种大灭绝的小行星,其直径也只有大约10公里。