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每一只小象,都是象群里的宝贝,为何大象会格外宠爱幼崽?

17头亚洲象一路北迁的事迹引起了全民关注,这群亚洲象在行进的过程中每发生一些事,都是人们讨论的焦点。

在6月14日这天,监测的无人机拍下来一段非常有爱的画面:象群中的小象在一旁酣睡,母象用身体遮荫,同时用鼻子卷起小树枝左右摆动,配合甩动的尾巴,为小象驱蚊赶蝇,同时顺带承担着警戒的作用。母象的这一行为,也被人们认为是母爱的象征。

自然界里面有千万种动物,母象是被全世界公认过的“好妈妈”。在非洲大草原上,象群逐水草而居,在迁徙的过程中,遇到湍急的河流时,小象可能会被冲走,此时已过河的母象会沿着岸边行走好几公里,直到救回小象为止。

相对于老虎等一些有“杀婴食子”现象发生的动物来说,大象对幼崽可谓是格外宠爱,无论是非洲象还是亚洲象,在所有象群里面,小象都是重点。我们不禁在想,为什么大象会对幼崽这么宠爱呢?

大象的生活习性

大象是陆地上现存最大的动物,目前公认有三类,分别是非洲森林象、非洲草原象和亚洲象。大象营群居生活,主要以家庭为单位,较大的象群则由多个家庭聚集在一起。

象群里面的头领往往由年龄最大、经验最丰富的雌象担任,这只雌象被称为“女族长”。在它死后,它的大女儿会接任“女族长”的位置。一个象群里面,除了出生不久的小象之外,大部分时间里面,是不会有雄性出现的,只有在发情期,雄象才会融入象群。

雌象是非常合群的动物,它们一生都跟女儿生活在一起,所以雌象也是自然界里面少数能照顾幼崽并陪伴它们一生的动物。

象群里面的“女族长”非常重要,它甚至能影响整个象群的兴衰,甚至是生死存亡。2008年曾有一项研究表明,当年老的“女族长”去世之后,人们在象群里其他大象的粪便中,检测到皮质酮水平急剧增加,表明它们感到紧张和不安。

年轻的“女族长”相对于年长的来说,可能会对危险的反应不足,而象群如果规模太大,会因环境无法承载而分裂。

虽然在发情期之外的其他时间里,雄象会单独生活,或者与其他的雄性生活在一起。象群里面的小雄象,进入青春期之后,也会逐渐离开象群。但是雄象也是非常擅长社交的,在非争夺交配权时,雄象能够很好地与其他雄象交流,并且形成长期稳定的关系。

在组队的时候,年轻的雄象往往乐于跟随年长强壮的雄象。由于环境使然,亚洲的雄象更倾向于单独行动。

大象的情感丰富

科学家们曾对大象能感受到的情绪程度十分感兴趣,研究发现,垂死或者已经死亡的大象,能引起同类的注意,同时大象对同类的骨头也表现出了一定的特异行为。

生态学家希夫拉・戈登伯格曾在肯尼亚北部桑布鲁国家自然保护区里见证过大象对同类“默哀”的现象。

2013年,女族长维多利亚寿终正寝自然死亡,象群的其他成员就在附近。在它死亡之后,它13岁的儿子用象牙不停地戳它,似乎是想帮助它重新站起来;它10岁的女儿在尸体旁徘徊了许久,最终也跟随象群离开了。

几周后,由于当地有着较多的捕食者和“清道夫”,所以当戈登伯格再次回到尸体所在地时,象尸已经被吃得差不多了,但依旧不影响其他大象前来瞻仰遗体。

除了有亲属之外,也有非亲属,比如戈登伯格就发现了三头来自不同家族的大象,在尸体前哀悼。这三头大象跟维多利亚没有亲戚关系,不过从它们在尸体旁徘徊的景象来看,很显然它们认识。

一直以来,许多科学家都认为大象跟黑猩猩、海豚一样,能够表达自己的情感,甚至能做到感同身受。自然界里面,大多数动物对同类尸骨都不会表现出太多的兴趣,但大象似乎不一样。

2003年,桑布鲁国家自然保护区的另一位女族长埃莉诺死亡一周后,它的亲属不停地将尸体推推拉拉,而其他的成员则在一旁晃动身体,还有一些安静地站着,看起来就像是举行着某种葬礼仪式。

大象的智商很高

情感丰富的动物,往往都意味着有较高的智商。在不同的历史时期,测量智商的方式也不一样,曾经人们将大脑的尺寸容量作为衡量智商的重要指标,后来又以结构的复杂性作为标准。

在生物界里面,也的确能够找出相对应的例子,比如怀俄明州立大学的一些动物行为专家发现,食肉动物里面,大脑的尺寸越大,它们在面对生存困难时,就越能从容应对。

但随着科学的发展,过去的测量方法逐渐呈现弊端,当下科学界普遍认为测量大脑中神经元数量是衡量智商最有效的方式。当然,在日后随着科学的发展,这一方式会不会过时?谁也不敢保证,但就目前而言,还没有比这更为准确的方法。

神经元是大脑中处理信息的基本单元,数量越多,表明处理信息的能力就越强,用通俗的话来说,就是动物的认知能力就越强。

测量神经元的方式不像我们数豆子那样简单,整个过程相当复杂,简单来说就是先用机器从神经元里面分离出悬浮核子,然后测算单位体积内的悬浮核子数量,再根据悬浮核子数量间接估算出神经元的数量。

已知成年人大脑皮层中神经元的数量约为160亿个,黑猩猩有60-70亿个,狗大约有5.28亿个,猫有2.5亿个左右,而大象大脑皮层中神经元的数量高达56亿,表明在动物界,它们的智商不低。

除了直接测量神经元之外,科学家们也喜欢设计各种各样的实验来研究动物的认知能力。“镜子测试”在业界是一项十分著名的实验,自然界里面只有灵长类、海豚等少数动物能够通过,而大象就是通过的其中一员。

野生动物保护协会的戴安娜・赖斯曾和同事将三头亚洲象暴露在一面大镜子面前,然后观察其行为变化。大象在经历了四个阶段的反应之后,成功地意识到镜子里面的影像是自己,从而通过了“镜子测试”。

除此之外,人们也曾观察到大象会简单处理树枝,然后将其作为驱赶蚊蝇的工具,而这次北迁的母象为幼崽驱赶蚊蝇,就是很好的证据。

小象弥足珍贵

除了大象的生活习性使然,以及有足够高的智商、拥有丰富的情感之外,它为什么对幼崽那么好?或许还与大象幼崽的“宝贝”程度有关,象群里面的每一头小象,都弥足珍贵。

一般来说,自然界里面越低端,或者说食物链越底层的生物,其繁殖能力就越强,比如野猪的繁殖能力远超于虎,而鲤鱼的繁殖能力又比野猪强。大象作为一种庞然大物,成年之后又没有天敌,其繁殖能力自然很低,因为太高的话,环境会受不了。

大象的妊娠期大约是22个月,是哺乳动物中最长的。生育间隔期是4-5年,雌象在12-16岁的时候开始生下第一胎,一头野生大象的平均寿命是50-70岁,终其一生,能生下12个后代左右。大象跟人类一样,一胎往往只有一个幼崽,少数时候会出现双胞胎的现象。

由于出生数量少,所以大象必须要保证小象有足够高的成活率,种群才能延续下去。而小象出生之后虽然很快就能站立和行走,但是在最初的几天时间里面,它是站不稳的,同时视力还很差,容易受到其他大型捕食者的攻击,而母象及象群对它的精心照顾,就显得格外重要了。

一个象群里面,如果有小象出生,象群里的所有成员,几乎都会围在新生象周围,然后用它们的鼻子抚摸它。由于刚出生的小象真的太弱了,所以母象会将其护在周围,同时也不允许小象附近出现其他象群的成员。

三个月之内的小象,食物来源完全依靠母象的奶水,三个月之后,才开始食用植物。象群里面的所有雌性,对小象都是很照顾的,如果母象因被盗猎等意外死亡,象群里面的其他雌性,就会接替母亲的角色,替这只母象照顾它的幼崽。

总的来说,正是因为小象很珍贵,大象又是情感丰富的高智商母系社会动物,所以母象才会对幼崽表现出这么多的宠爱。事实上雌象一直以来都对照顾幼崽表现出了极大的兴趣,人们观察到,象群里面其他未生育的雌象,也会积极照顾群内的幼崽,因为这样做可以让它们学习到如何照顾小象,为日后自己有了孩子做好准备。