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什么是通货膨胀?为什么会发生通货膨胀?

有些人把通货膨胀理解为成本上涨,这种理解其实并不准确。如果是供应短缺引发成本上涨,进而引起市场价格上涨,这种价格上涨不可能持续很久。因为价格上涨会激励供应增加,供应增加又会平抑价格。这是市场的一个自然现象,并不是经济学中的通胀现象。所以,供应短缺引发的成本上升,并不是真正的通胀。

有人将通胀等同于物价,这也是错误的。这种错误在经济学中极为普遍。宏观经济学家通常将消费者价格指数等同于通胀率,物价上涨就是通胀,物价下跌就是通缩。这样容易得出错误的结论。比如说,过去十多年美国物价低迷,他们认为通胀率很低,从而得出结论,货币大规模超发不会引发通胀。这显然是有问题的。

其实,通胀不是价格现象。价格上涨只是通胀的表现形式。过去十多年,美国的物价虽然没有上涨,但是股价和房价大幅度上涨。这就是通胀,严格上来说是结构性通胀。

弗里德曼曾说,通胀在任何时候任何地方都是货币现象。这是对通胀极为准确的理解。通胀,其实就是货币贬值。

货币贬值主要由两种原因引起:一是货币超发,更多的货币追逐更少的商品,物价上涨,货币贬值;还有一种是货币信用资产遭遇危机。比如60年代美国黄金储备减少,美元的信用资产缩水,黄金涨价,美元贬值,市场价格上涨,这也是通胀。

货币信用资产遭遇危机引发的通胀往往是全面性的通胀,比如70年代美国大通胀,又如现在的津巴布韦、委内瑞拉、土耳其的通胀。为什么呢?因为货币的基石被抽空了,货币的信用坍塌了,货币整体贬值,市场的整体价格上涨。

如果货币的信用没有出现系统性危机,只是货币超发,那么这种通胀,有可能是整体价格上涨,也可能是结构性通胀。超发的货币流向房地产,房地产价格上涨,房地产通胀。超发的货币流向股市,股票价格上涨,金融市场通胀。