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狮虎兽体型暴涨的背后,是什么原因导致的?

很多人都知道狮子和老虎是现存世界上最大的两种猫科动物,但人们往往忽视了另一种动物的存在,它虽然是“人工产物”,但仍属于猫科,且体型比狮子、老虎还要大许多,这种动物就是狮虎兽。

狮虎兽是雄狮和雌虎交配产下的后代(雌狮和雄虎的后代是虎狮兽),是一种十分罕见的动物,不少动物园出于商业利益考虑,大力培养狮虎兽,然而狮虎兽本身,是没有物种价值的。

关于狮虎兽,其实争议还是比较大的,有人认为它是强行人工培养出来的物种,有悖伦理;不过也有人表示,存在即合理。

大多数的狮子、老虎,体重很少能超过260千克,而狮虎兽却能轻轻松松达到这个体重,有些较大的个体,甚至能超过320千克,比如南卡罗来纳州的狮虎兽阿波罗,就达到了这个体重,因此也有一些谣言说,狮虎兽的体型会无限生长下去,直到身体承受不住死亡,那么是不是真的呢?

野外会出现狮虎兽吗?

狮虎兽是人工状态下的产物,虽然数量极其稀少,但却没有进入濒危物种保护名单,它之所以珍贵,完全是商业利益驱动的。对于一个动物园来说,普通的狮子老虎尚且是明星物种,而奇特的狮虎兽,更是流量密码,能为园方带来可观的收益。

根据记载,世界上最早的一只狮虎兽叫“利利”,产自1981年的法国,截至目前,人们仍没有发现有野生狮虎兽存在的证据,那么它们有可能在野外出现吗?

当代唯一同时拥有野生狮子和老虎的国家,就是印度,不过印度的狮子仅生活在古吉拉特邦的吉尔森林保护区里面,而印度的老虎虽然很多,分布也广,在50个国家公园里面,但却没有一处是在古吉拉特邦境内的,所以现代亚洲狮与孟加拉虎,是见不了面的,自然也无法交配产下后代。

要想知道野外有没可能诞生狮虎兽,还得看历史上的狮子与老虎的分布情况。

狮子起源于非洲,在非洲草原上经过漫长的“抢地盘”争霸过程后,逐渐趋于环境饱和的狮子们,经由北非出发,扩散至南欧大部分地区,接着东进,来到了西亚及印度次大陆一带,时间节点大约是2万年前。

老虎起源于东亚,经过数次扩散之后,于1.7万年前到达印度次大陆等地区。从狮子和老虎的扩散方向及时间节点来看,不难知道,在更新世晚期及全新世初期的这段时间里面,它们在西亚、西南亚、印度次大陆等地区,存在大量的同域分布现象。

在过去,理论上野生狮子和老虎是能够见面的,但实际上这种事情极少发生。狮子是唯一群居的猫科动物,它栖身的环境多为稀树草原,即便是进入亚洲定居的狮子,也基本上生活在开阔地带,只有少数单独行动的雄狮,会踏进森林边缘。

而老虎是高度独居的猫科动物,它栖身的环境多为密林,在开阔地带上生存无力,所以老虎几乎不会走出森林。

二者的习性造就了它们即便是生活在同一片栖息地里,但在微生境上,也是彼此分离的。另外,在全新世初期以前,无论是狮子还是老虎,个体数量都比较多,在同类充足的情况下,狮虎基本上是不会跨物种交配的,这点与动物园里强行将二者关在一起有本质上的区别。

所以我的观点是,即便在狮虎同域分布的情况下,也几乎不会有野生狮虎兽出现,就算有可能,这个概率也是微乎其微,几乎能忽略不计。

狮虎兽的体型为何能长那么大?

狮虎兽一个最明显的特征就是体型巨大,比它的双亲都要大许多。为何狮虎兽能长这么大呢?很多人根据固有的观念认为:雌虎的体型比雌狮大,所以狮虎兽才会更大一些。

事实上这种观点是不准确的,真正的原因与雄狮的基因有关,准确地说是雄狮基因的不甘平凡。决定体型的因素有很多,比如后天的营养、生长的环境等等,不过最重要的还是基因层面的因素。

虽然狮子和老虎是两种很相似的大猫,但由于二者的生活模式不同,注定了它们往不同方向的演化。

在狮子社会里,雄狮的竞争很残酷,它们需要争夺交配权,入主狮群之后,才能留下后代。另外,雌狮为了尽可能地避免自己的幼崽被其他雄狮杀死,有时候也会给当家雄狮“戴绿帽”,即与周边尽可能多的雄狮交配,好让它们都以为是自己的孩子。

对于雄狮来说,都希望自己的基因更强大,超过其他雄狮,所以在漫长的演化过程中,雄狮演化出了一套能够促进后代生长的基因,很复杂,我们暂且称为“促进因子”吧。

对于雌狮来说,不管是哪只雄狮的后代,都是自己的亲骨肉,需要公平对待,因此雌狮也演化出了一套相反的基因,我们称为“抑制因子”。

老虎是独居动物,它们具有很强的领地意识,一只雄虎的领地,往往包含着2-5只的雌虎,而雌虎与雌虎之间的领地,则互无交集。

虽然雄虎之间的竞争也比较激烈,但总体上来说,虎王的在位期间要比狮王长得多,且它们也无需担心雌虎会给它“戴绿帽”,因此雄虎在演化过程中,自然也无需发展出“促进因子”。同理,雌虎也无需演化出“抑制因子”。

当雄狮与雌狮交配产下后代,“促进因子”与“抑制因子”相互抵消,后代们就像所有的狮子一样,正常大小。当雄狮与雌虎交配产下的狮虎兽,“促进因子”得到了表达,而体内却缺乏“抑制因子”,所以狮虎兽的体型才会比双亲都要大得多,且长势还快。

狮虎兽会无限长大吗?

关于狮虎兽,谣言最多的一类则是关于它们的体型,很多人认为它们能无限长大,直到身体承受不住死亡为止。

事实上这个观点是错的,狮虎兽像其他动物一样,身体发育到了一定的地步,就不会再长大了,它之所以给人一种能无限长大的感觉,主要是狮虎兽生长期长、长势快。

根据现有对动物的研究,发现体型越大的物种,其生长过程也比较长,比如兔子8个月性成熟之后,体型也不会再长了,而棕熊5岁性成熟,但身体还能一直长到10岁。狮虎兽的身体生长期,比狮子和老虎都要长许多。

科学家们曾做过一个实验,研究了狮子、老虎和狮虎兽的生长周期,发现老虎长到16千克,需要130天,而狮虎兽长到16千克,则仅需90天。另外,一只4岁大的狮子和老虎,体重是225千克、270千克,而一只4岁大的狮虎兽,体重高达405千克。

与狮子老虎相比,狮虎兽生长的速度更快,这就导致了在同一生长期内,狮虎兽的体型要大于前二者,不过狮虎兽的生长期虽然更长,但并不能无限下去,在它们达到性成熟之后,身体几乎也不会长大了,但因伙食太好发胖的不算,比如人类,尚有个体能达500斤以上的呢。

作为一种能拉动动物园经济的明星物种,狮虎兽一经出现,就受到了不少动物园的青睐。对于普罗大众来说,这个奇特的动物,也让人们感到新奇,在雄狮基因的作用下,狮虎兽的体型长得比双亲都大许多,但需要知道的是,它也并不能无限生长下去。