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科学家在14亿公里外,发现了生命存在的痕迹,人类并不孤独?

地球目前是太阳系唯一存在生命,而且是高等智慧生命的星球。尽管人类一直想在太阳系其他星球上找到生命,或者生命曾经存在的证据,但在火星已经被人类探测器光顾了几十次的今天,地外生命是否存在却仍是一个问题。

为了解答这个问题,天文学家开始将目光掠过火星,聚焦到更远的太阳系星球上,木星和土星的众多卫星,成了如今天文学界高度怀疑存在生命的星球,尤其是木卫二欧罗巴星球,和土卫二恩克拉多斯星球。

木卫二:零度线之外的冰雪世界

木星作为太阳系体积质量最大的行星,已知其拥有79颗卫星,木卫二是木星的第四大卫星,由于太阳系中的液态水只能在小行星带以内的空间存在,所以木卫二的表面只有冰层,而且是厚达100公里的超级冰层。

因此木卫二上的陆地其实就是冰面,但1979年旅行者一号第一次近距离掠过木卫二时,却发现这颗星球上并不存在撞击坑,虽然可能是因为木星引力庇护着它,但太阳系诞生46亿年后的今天,天文学家在看到木卫二“干干净净”的表面时还是很吃惊的。

和干净的木卫二相比,距离地球14亿公里的土卫二恩克拉多斯,在外表上就不太讨喜了,整体呈现黑灰色的土卫二,在1980年时被旅行者一号近距离掠过并拍了照片。

如此相似的两颗星球

在接收到旅行者一号传回的木卫二和土卫二的数据后,天文学家们发现这两颗星球实在是太像了,尽管它们分别属于不同的行星,但两者却都拥有厚厚的冰层,并且天文学家们还通过旅行者一号传回的照片,发现了星球上的“羽流”,也就是星球内部的液态水被高压挤出来,形成的流体现象。

羽流的发现,让天文学家意识到了:在木卫二和土卫二厚达数百公里的冰层下,还有一个同样厚达数百公里的液态海洋,它们靠星球核心提供的热量存在着,被上方数百公里厚的冰层保护着,这两个位于星球内部的海洋,几十亿年来都没有和外界发生大规模接触。

考虑到地球生命最早就是从海洋中诞生的,科学家们开始怀疑:在木卫二和土卫二已经存在了几十亿年,且环境十分稳定的海洋里,此刻是否已经诞生了生命?

甲烷!甲烷!

2017年,卡西尼号土星探测器坠毁后,科学家们在分析它传回的土卫二羽流数据时,在其中发现了甲烷的痕迹

虽然土卫六泰坦星上就有甲烷海洋,但作为一颗由水和冰组成的星球,土卫二上喷出的甲烷不太可能是无机物自然合成的,它们很有可能来自土卫二海洋深处的微生物分解,就像地球生物产生的甲烷气体一样。

目前地球上最贴近木卫二和土卫二海洋环境的地方在南极,而根据以往各国南极科考队的探测结果,南极地下的冰冷湖泊里现在依然存在生命,和地球其他区域近乎隔离的南极冰湖里,是一个和外界完全不同,也更古老的生命世界。

发射探测器,钻透木卫二

在多方数据的汇总和分析下,木卫二和土卫六已经成了天文学界呼声最高的星球,他们希望人类能尽早建造探测器和着陆器,并把它们发射到这两颗星球上,最好还能直接钻透它们数百公里厚的,几十亿岁的老冰层,然后用小型潜艇海洋内寻找生命。

坦白说,天文学家的想法是正确的,但在未来几十年里不太可能变成现实,因为木卫二和土卫六都太远了,探测器飞过去都要好几年,而且人类也没有它们详细的“地表”数据,盲目发射探测器降落木卫二,是不可能成功的。