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无视警告!美国要放出10亿只转基因蚊子,会有什么后果?

夏天除了炎热让人感到不适之外,蚊子也是另一种恼人的东西。随着天气越来越热,蚊子数量也在迅速增多,尤其是在大雨之后。有些人总是被蚊子偏爱,更容易被蚊子叮咬。吸血的蚊子都是雌性的,它们需要血液中丰富的营养物质来产卵。

蚊子叮咬之后,其口针会向皮肤内注入一种唾液,里面存在抗凝血剂,这会让皮肤起包并且发痒。更为危险的是,如果蚊子的唾液中存在细菌、病毒、寄生虫,它们也会随之进入人体,并造成感染,这就是蚊媒传染病。

常见的蚊媒病包括黄热病、登革热、寨卡病毒热,以及在我国已经被消灭的疟疾。据估计,全世界每年有7亿人感染蚊子传播的疾病,死亡率为千分之一,即70万人丧生。

《柳叶刀-星球健康》(The Lancet Planetary Health)杂志刊载的一项新研究显示[1],随着全球变暖加剧,气候出现异常变化,这还会大幅增加蚊媒病的传播,比如登革热、疟疾。

如果全球变暖的趋势没有得到有效遏制,在本世纪末,全球气温将会比工业化前上升3.7 ℃。到了那时,全球可能有多达84亿人面临感染疟疾和登革热的风险,这要比20世纪末多了47亿人。

为了减少蚊媒病的传播,从长远角度来看,遏制全球变暖可能是有效的方法。但从现阶段来看,人类需要更加有效的方式来对付蚊子。为此,科学家想到了用基因工程的方法来改造蚊子。

由于吸血的都是雌蚊,雄蚊的食物来源主要是果汁、花蜜,所以科学家决定对雄蚊进行基因改造。利用基因编辑技术,科学家在雄蚊的基因组中插入一种特殊的基因片段。

这种转基因雄蚊与雌蚊进行结合之后,它们的雌性后代会因为遗传到父系的特殊基因片段,而导致无法发育到成年,早早的在幼虫阶段就会死去。而雄性后代则不会有事情,但它们身上仍然携带着特殊的基因片段,待到它们成年之后,又能与雌蚊进行结合,重复此前的过程。

经过一代又一代之后,雌蚊的数量将会变得越来越少。雌蚊少了之后,蚊媒病的传播也能得到有效的抑制。通过转基因蚊子来消灭蚊子,看似是一种行之有效的方法。

然而,也有不少人担心转基因蚊子可能带来的危害。如果转基因蚊子出现变异,与普通蚊子结合之后产生超级蚊子,对杀蚊剂产生抗药性,这样的后果是难以承担的。

虽然很多人反对转基因蚊子,但在美国佛罗里达群岛,转基因蚊子已经被释放到自然界中,每周释放的数量为1.2万只,连续12周。如果试验取得成功,今年晚些时候将会释放出总计2000万只转基因蚊子。完整的试验将在两年内进行,预计总共释放出10亿只转基因蚊子。

显然,这样的试验需要足够谨慎。这不但是因为转基因蚊子可能会带来未知的危害,而且蚊子真的被彻底消灭了,对于生态系统也许不是什么好事。因为蚊子灭绝之后,将会空出大量的生态位,必然会有其他昆虫迅速繁衍来取而代之,这无疑又会造成未知的生态问题。

参考文献

[1] Felipe J Colón-González, Maquins Odhiambo Sewe, Adrian M Tompkins, et al. Projecting the risk of mosquito-borne diseases in a warmer and more populated world: a multi-model, multi-scenario intercomparison modelling study, The Lancet Planetary Health, 2021, 5, e404.