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美国有一种狼,为何能做到全国性分布?

狼是世界上最成功的物种,在北半球的分布范围很广。通常我们所说的狼,均指灰狼,是一种跟狗很像的大型猛兽。

不过在北美地区,还有那么一种“狼”,就分布范围和生存状态上而言,比灰狼还成功,其栖息地在过去的一个多世纪里面,不仅没有减少,反而扩大了40%,大有进军南美的趋势。

要知道在这一个世纪里面,是人类社会发展最快的时段,同时对大自然的影响也是过去无法比拟的,而它们能做到不减反增,自有其独到之处。

这种“狼”就是郊狼,郊狼能远超同域的其他食肉者,在过去的百年间将栖息地扩大了40%,总结起来就三大因素:“天时、地利、人和”。

“天时”指灰狼等更强的捕食者大量减少,给郊狼的快速发展创造了时机;

“地利”指城市化进程加快,其他动物无法适应人类社会,而郊狼却能与人共存;

“人和”则是人类饲养的大量宠物犬,以及流浪犬,与郊狼杂交,新基因引入,使得郊狼无惧近亲繁殖困扰,种群快速发展。

略带三分狐相的狼

郊狼是一种产于北美地区的中小型犬科动物,与它的近亲灰狼相比,体型要小很多,平均体重只有7-20千克。有真实记录记载的,目前已知最大的野生郊狼体重为34千克,是一头雄性郊狼,于1937年在美国怀俄明州被人们发现。

在外观上,郊狼与灰狼很相似,只是郊狼的吻部更尖,带有三分狐相,看起来更狡黠一些。由于分布范围较广,所以郊狼的毛色跟环境有很大的关系,比如生活在西部荒凉一带的郊狼,毛色多为灰白色,而生活在高海拔地区的郊狼,毛色多为灰褐色。

作为一种犬科动物,郊狼自然也是群居的,但是由于郊狼的食性更杂,也较少猎杀大型有蹄类动物,所以相对于北美灰狼的大型群居来说,郊狼所形成的群体多是以家庭为单位的小群体,甚至是雌雄两头郊狼组成的团体,而生活在城市或者郊区的郊狼,基本上就是单独行动的了。

有时候没有血缘关系的郊狼也能组成相对较大的团体,这种情况多发生于单身郊狼的身上,或者在狩猎大型猎物之时。

百年间,栖息地不减反增

过去的经验和规律告诉我们,人类活动区域扩张,野生动物的栖息地就会缩减,整体呈“人进兽退”的局面,但是这种规律却未在郊狼的身上体现出来。在过去的百年间,郊狼的栖息地已经扩大了40%了,且仍有继续扩大的苗头。

在美国街头,人们经常可以看到它们的身影,它们无惧人类,像流浪狗一样捡食残羹剩饭,俨然把城市当成了自己的家园。

它们早已摸清城市的生活规律,懂得如何避开车流过马路,在停车场阴暗的角落筑窝产仔,甚至跳上纽约皇后区的屋顶去t望。

如今北美大多数地区,都生活着郊狼,在1900年以前,它们还只生活在墨西哥、美国西部及加拿大少部分地区,但在随后的岁月里,郊狼的栖息地迅速扩张,到了2016年,人们再次统计时发现,北美大多数地区,都生活着郊狼了,尤其是中美洲,几乎遍布郊狼,若不是达连地堑这一天然屏障阻拦,它们就要进军南美了。

过去的一个多世纪,人类世界发展迅猛,但城市化进程显然没有对郊狼产生负影响,甚至还为它开辟了新世界,因为它们所扩张的40%的栖息地里面,大多数都是城市及郊区。

郊狼的快速发展,对人们的生活也产生了较大的影响,它说到底还是一种野生的猛兽,是一种凶猛的捕食者,尽管它伤害人类的相关事件很少,但依然有较多的人认为它们会威胁小孩及宠物猫狗,所以每年都不会捕杀一定规模的郊狼。

尤其是进入19世纪后,捕杀手段不断升级,从最初的猎杀、陷阱等,到如今的动用直升机手段,美国甚至每年都捕杀40万,但却依旧没能阻碍郊狼种群的发展。

对手缺位,伺机快速发展

为何郊狼能够快速发展起来,我认为原因是多方面的。首先在北美地区,虽然没有老虎和豹子,但却存在与其生态位相似的猛兽,比如美洲狮和灰狼。

在郊狼的生境中,许多动物都被观察到有捕食郊狼的现象,比如美洲狮、灰狼、猞猁、金雕、短吻鳄等,而对它们影响最大的,莫过于凶猛的美洲狮及灰狼。

在内达华山脉东部,郊狼与美洲狮共同竞争有蹄类猎物资源,种间竞争激烈,郊狼自然被美洲狮暴打。

不过相对于美洲狮来说,灰狼才是剿杀郊狼的主力军。郊狼各方面都跟灰狼太像了,且食性喜好比起美洲狮来说,也更接近灰狼一些,所以根据科学家们的研究,发现有灰狼存在的区域,郊狼的数量会比没有灰狼存在的区域少30%左右。

巧的是在19世纪里面,由于人类活动的影响,灰狼的栖息地被大量破坏,导致种群数量严重下降,北美地区的灰狼变得很少。

到了20世纪,绝大多数地区的灰狼都消失了,对手的缺位,使得郊狼的发展迎来了黄金时期。

加上进入20世纪之后,人类对动物保护、环境保护等问题更为重视,众多野生动物也都开始增长,比如美国某些州的郊区,鹿类呈现爆炸式增长,这为郊狼的发展,提供了有利因素。

在过去,郊狼的毛皮是重要的贸易原料,但20世纪下半叶之后,各类相关法规颁布,北美皮毛贸易市场崩溃,使得猎杀郊狼的商业行为呈现断崖式下跌,郊狼种群发展进一步提速。

与狗结亲,不受近亲繁殖之困

除了外在有利因素之外,郊狼之所以能够发展到如今的地步,还与它们本身的能力有关。

大多数凶猛的捕食者,都是偏肉食性的,而郊狼似乎是个例外,它是杂食的,跟家犬一样,几乎能吃的就吃。在人类的城市里面,最不缺的就是各种垃圾,从落基山脉以西,到东海岸,郊狼早已适应了人类社会。

在城市里面,它们翻找垃圾桶,捡食剩饭剩菜,无论是果皮、骨头,还是米饭、面条,甚至是辣椒、蓝莓,郊狼从来不挑食。

郊狼能够快速适应城市生活,除了它本身具有很强的生存能力之外,还有一个重要的因素有关,那就是它与灰狼、狗没有生殖隔离,与灰狼、家犬杂交之后,新基因的引入,极大地丰富了郊狼的基因多样性,为它们避免了近亲繁殖的困扰。

对于物种发展来说,近亲繁殖是一个很严重的瓶颈,比如亚洲狮,截止2020年普查之时有674只,一片蓬勃的景象,但是要知道这些狮子,全是当初13只的后代,基因多样性很低,依旧面临着较大的灭绝风险。

又比如江西省官山国家自然保护区,这里在明朝的时候就已经封山了,几乎没有受到人类打扰。当时的豺也比较多,但在后来的岁月里,豺呈现出了减少的趋势,原因可能与近亲繁殖导致的种群衰退有关。

人们也积极捕杀过郊狼,但为何它们的种群发展依旧能如此迅速,在美国甚至做到了全国性分布?主要原因是它们与狗攀成了亲家。

这是两种非常像的动物,当一个区域里面,郊狼被人们猎杀得差不多了,按以往规律,必然种群发展缓慢,甚至受亲近繁殖影响而导致衰退,一代不如一代。但是宠物狗、流浪狗的加入,使得郊狼不用为这方面所担忧,种群依旧能迅速发展。

与灰狼,尤其是与狗的结亲,不仅使郊狼轻松越过近亲繁殖的瓶颈,而且大大加强了它们适应人类社会的能力。

很多野生动物一旦人工饲养,便会出现这样那样的问题,比如雪豹、鬃狼、兔狲等,人工饲养之后容易出现结核病、肺炎、肠炎等疾病,而郊狼进入城市之后,不仅没有受疾病困扰,反而更健壮、更长寿了。

科学家们猜测,除了是获得狗的基因之外,还与食物有关,城市为郊狼提供了更广泛、更丰富的食物,极大地丰富了它们身体所需的各种营养元素,同时由于城市食物垃圾较多,郊狼们也不需挨饿。