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为什么现在的番茄越来越难吃?

在中国人的餐桌上,番茄出现的频率是非常高的,番茄炒蛋这样的经典菜肴估计大部分人都吃过。

我们非常喜欢吃番茄,从一些数据上就可以看出来,自1995年以来,中国番茄的年产量就一直位居世界第一,而且现在比排在第二位的印度要高出3倍还多。

然而,从“番茄”的名字上就不难看出,它并不是中国本土植物。

图注:2020年中国番茄产量世界第一,将近6000万吨

番茄的起源

番茄起源于中美洲,公元前500年它就已经被人类驯化,阿兹特克人(属于印第安人)被认为是最早种植番茄的部落。

事实上,以前的番茄是水果而不是蔬菜,确切地说是浆果,它在原产地也不是一年生植物,而是多年生植物。

番茄属于热带浆果,因为热带地区常年温度都不会太低,所以它并不像现在这样一年就被冻死了,印第安人种植番茄其实就像我们种植苹果树和桃树一样。

16世纪40年代的时候,由西班牙殖民者将其引入了欧洲,在短时间内番茄就风靡亚欧大陆,中国也是在16世纪就开始种植番茄了,而番茄也用它独特的酸甜风味征服了亚欧居民。

图注:最古老的番茄描述

不过,这里有个小插曲。

虽然阿兹特克人种植番茄是用来吃的,西班牙人引入番茄时也知道它可以食用,但是在欧洲其他国家,番茄最早并不是用来吃的,而是作为观赏植物。

因为欧洲许多国家认为番茄有毒,他们认为番茄是一种有毒茄科植物――颠茄的近亲,而且番茄的酸会腐蚀他们的锡制餐盘造成有毒的假象。

他们的想法是对的,番茄确实是颠茄的近亲,最早的番茄也确实是有毒的。

只不过和颠茄有点不同,番茄的毒性来自叶子和未成熟果实中所含的番茄碱(颠茄的毒素被称作颠茄碱),这种物质人吃多了会中毒,但是果实趋于成熟后毒性会慢慢消失。

(题外话:这种碱是植物的一种防御措施,有了毒素之后,它们未成熟的果实和叶子就不会被食草动物吃掉。)

其实,现在的番茄已经远没有以前的“毒”了,这是人工干预、选择育种的结果。

现在的番茄没有以前好吃了?

说到选择性育种,可能很多人也已经发现了,现在的番茄远没有以前的好吃,很多人认为这是转基因的结果,其实这也只是现在选择性育种的结果而已。

可以放心不是转基因番茄,因为现在全世界被商业化种植的只有一种转基因番茄,改变基因的目的是为了延长保质期,而中国目前还没有转基因番茄被商业化种植。

其实,现在番茄变得难吃是商业化导致了,想要一个农产品卖往全国,它必须能够经得起运输,以及储存,至少在卖出去前它必须是好的。

现在卖的番茄被称为“石头番茄”,它和十几年前家家户户种植的番茄是不一样的品种,是科学家新培育出的一种皮更厚,肉质更硬,同时汁水更少的“商业化品种”。

虽然之前的那种番茄相对而言更好吃,但很明显它无法实现长距离运输,所以它现在基本被淘汰了。

至于到底为什么现在的番茄会变得更难吃,这是它们的基因发生了一些变化。

由中国科学家黄三文领衔的科学团队,历时4年,对100种番茄进行严格的品尝实验,最终确定了影响番茄风味的33种物质。

该团队于2017年将该报告发表在了《科学》期刊上,在之后的研究中,确定了目前农户主要种植的“石头番茄”缺失了部分控制番茄风味的基因,最终导致它变得不太好吃。

可以说,现在我们的吃的番茄在基因层面已经发生改变了,或者它的本质已经变了。

好吃的番茄是几百年选育的结果

我们前面说过,番茄最早是当作水果种植的,而现在我们把它当作蔬菜,其实原因是1887年的时候,美国对蔬菜征收关税,而水果不用,要知道以前美国一直都是第一番茄大国,如果把番茄判定为水果的话,他们要少收许多税,所以最终在法律层面判定番茄为蔬菜而不是水果。

其实我们打心里也就认为番茄是蔬菜的另一个原因是,现在的番茄都是一年生的植物,就像所有的蔬菜一样。

番茄“一年生”的主要原因是热带植物很难度过其它地区的冬天,但是一年生之后的番茄给选择育种带来了便利,从而推进那种独特风味的形成。

如果把时间线拉到400多年前,番茄刚刚进入亚欧大陆那会儿,它的味道肯定不是“酸甜可口”,它会更酸,就像现在还存在的野生番茄一样。

勤劳的劳动人民会收集更好吃的番茄的种子,然后播种,因为从人类从刚刚开始驯化农作物开始,就已经知道了播种更好吃、更大、更饱满果实的种子更容易得到好的作物。

我们以前认为好吃的那种番茄品种就是这样一年又一年培育出来的,只是它经得住我们嘴巴的考验,却经不住商业化的考验。

最后

番茄从水果到蔬菜,从有毒到无毒,从好吃到不太好吃,它一直都在改变,变得更符合我们阶段性需求,但不一定更好。

其它农作物又何尝不是呢?其中很多也和番茄一样正在丢失它原有最吸引人的风味。