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短短7秒内,比邻星b表面化为一片焦土,耀斑爆发有多可怕?

卡尔.萨根曾经说过:宇宙中的恒星比地球上的沙子还多

在银河系数千亿颗恒星里,我们的太阳只是一颗普通的黄矮星,而距离它最近的恒星,是4.22光年外的半人马座α星,或者说比邻星

但它的另一个身份更为人所熟知,那就是大名鼎鼎的“半人马座三星之一”,即《三体》中三体文明的老家。

以前在天文学家眼里,这个距离地球最近的恒星系,还有可能诞生生命甚至文明,因为比邻星的轨道上还有两颗行星在绕它公转,其中一颗名为比邻星b的行星,还恰好位于星系宜居带内,拥有大气甚至是海洋。

但如今天文学界不这么认为了,位于宜居带内的比邻星b,在他们眼里现在已经成了生命的地狱,而这一切的转变,都是因为比邻星是一颗红矮星。

在很多人看来,红矮星意味着长达数千亿甚至上万亿年的寿命,是远比太阳这类黄矮星更适合成为“母恒星”的存在,所以《流浪地球》中,人类文明的最终目标也是驾驶地球泊入比邻星的轨道,接收它的光和热。

如果你也这么认为,那么恭喜你被红矮星骗了

因为它寿命长是不假,但自身质量太小,以至于从分层上来看红矮星甚至都没有外壳部分,这意味着它内部核聚变能量的释放程度,要远超太阳这样的黄矮星。

于是乎在哈勃望远镜与地面天文台的监视下,这个距离地球最近的外星世界,开始逐渐显露出其危险的本质。

2019年5月,天文学家在仅有数十个小时的观测记录中,就发现了比邻星一次长达7秒的耀斑爆发,强度达到了太阳的100倍左右,直接让比邻星这颗红矮星的亮度在短时间内暴增了14000多倍,而第一个倒霉的,就是比邻星b。

因为它距离比邻星只有750万公里,只相当于地球到太阳距离的20分之一,所以当耀斑爆发产生的“毫米级辐射波”到达比邻星b后,强大的辐射马上笼罩了这颗位于宜居带内的星球,大气层也被剥离了一部分。

不要忘了,这场持续7秒的耀斑爆发,就发生在几十个小时之内。

天文学家估计,像这样的耀斑爆发,比邻星b每隔几天就得经历一次,而如果上面真的存在生命或者文明的话,它们一定是具备抗辐射能力的穴居物种,否则不可能在比邻星b上长久生存下去。

但天文学家更愿意相信,比邻星b从来就没能诞生生命

因为生命的坚韧是在它熬过诞生初期之后才发展出来的,而在比邻星b这样一颗几乎每天都会被强辐射洗地的星球上,偶然诞生的基础生命根本来不及演化成高级生命,进而就发展不出智慧文明。

已故物理学家霍金生前曾提出并推动过一项名为“突破摄星”的光帆探测器计划,目标就是4.22光年外的比邻星和比邻星b,按照他的计划,这些纳米级别的飞船,最高速度能达到光速的20%,也就是每秒6万公里,从地球出发只需要20多年就能飞到比邻星。

到达比邻星后,这些飞船还会把拍到的图像以光速传回地球,让人类亲眼目睹这个在宇宙尺度上“近在咫尺”的外星世界。整体算下来,从飞船出发到人类亲眼看见比邻星,一共要耗费25年左右的时间,也就是四分之一个世纪。

可惜的是

霍金已经去世,“突破摄星”这个项目近些年也没什么新消息,也许已经搁浅了也说不定。

但不论如何,有一件事是可以确定的,那就是4.22光年外的比邻星一定会成为未来人类第一个踏足的外星世界,毕竟它距离太阳系最近。