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真实的冥王星究竟有多可怕?

2006年,国际天文学联合会将冥王星踢出九大行星,降级为矮行星,即便是当时的天文界争议也不小,美国宇航局研究冥王星的首席研究员艾伦・斯特恩,更是公开嘲笑这个决议让人讨厌,代表不了整个天文学界科学家的观点。

无独有偶,新墨西哥州宣布冥王星会被永远视为行星的决议,还设定了专门的冥王星行星日,也就是2007年3月13日。2009年伊利诺伊州参议院紧随其后,他们给出的原因再直接不过了,因为发现冥王星的克莱德・汤博,正是出生在伊利诺伊州。

本来已经过去好些年了,但这段时间又有科学家呼吁,有必要恢复冥王星的行星身份,这是怎么回事?与此同时,他们还质疑了行星的定义规则,认为围绕太阳运行的那些实质性天体,都可以被划为行星,这意味太阳系的行星数量会达到150个左右!

关于冥王星被踢出九大行星这事,问题其实就出在周围的“类冥天体”上,这就让很多人疑惑,真实的冥王星究竟有多可怕?而它周围那些名字奇怪的“类冥天体”又是什么东西?

目前,已知太阳系体积最大的一颗矮行星就是冥王星,但它的质量排在同为矮行星的“阋神星”后面,如果把范围扩大到围绕太阳运行的所有星体,那冥王星的体积可以拍到第九。有人认为冥王星可怕,可能是因为它的名字,也可能是因为它不一般的运行轨道。

冥王星的质量和体积还没有月球大,但它运行轨道的倾角和离心率却很高,自转周期6日9小时17分36秒,公转周期更是达到247.94 年。冥王星的轨道可以用“混乱”二字来形容,难以确定几百万年以后的准确位置,它的公转周期和半长轴还朝着变长的趋势发展。有时候还会进入海王星的轨道内侧,难免让人担心两者会不会在哪天突然撞到一起,好在后来的科学研究表明,这样的事情一般都不会发生,因为存在轨道共振。

既然冥王星的运转轨道如此不同寻常,自然也就意味着这个星球上的四季变化也不一样,不管是冬至,还是夏至,冥王星都有四分之一的部分是极昼,还有四分之一的部分是极夜。

美国NASA在2006年正式开启“新视野号”任务,而冥王星就是主要的观察对象之一,2015到2016年相继传回不少惊人图像,在冥王星上,它的山脉组成物质是水冰,薄弱的大气里面只发现了甲烷、氮气和一氧化碳,至今无法确定新视野号探测器拍到的是不是云层。包括冥王星和它的五颗卫星,这让研究人员意识到真实的冥王星,看上去比以往认为的更像行星了!

在冰冷的冥王星上,不仅存在地下海洋和相对稳定的大气层,还可能因为构造活跃存在火山活动,冥王星和太阳系的八大行星一样,同样是围绕太阳公转运动,外观同样是球形,唯一不符合的小行星要求就一点,那就是没有将轨道附近的区域清除干净,自身质量远比轨道上其他物体的总质量小,占比约7%,这让一些科学家觉得当时将冥王星划到矮行星的决定,是不是太草率了?

前面已经提到“类冥天体”,其实是从2008年6月开始,才有了类冥天体的说法,专门用来指代那些和冥王星具有相似性的天敌,不仅轨道相似,还会和海王星的轨道共振。

说得更容易理解一点,也就是当海王星围着太阳公转了3周的时候,这种天体就刚好完成围绕太阳公转了2周,维持着一个3:2的共振规律。要知道冥王星所在的柯伊伯带中,有近四分之一的天体都是类冥天体,这个词语就是在冥王星被贬为矮行星之后才专门设置的,专门用来指代那些与冥王星类似,同样被共振轨道困住的那些小天体。

总而言之,冥王星的确曾经被定义为太阳系的九大行星之一,但是,当后来发现不少与其相似的星体之后,太阳系就只剩八大行星了,然后还专门制定了行星的定义标准。可能有人会疑惑,一个星球到底是行星,还是矮行星跟我们能有多大关系?

其实,矮行星除了没有把轨道上的其他天体清空以外,虽然看上去也是近似于圆球的形状,但他们的体积一般都在行星和小行星之间。

不管是矮行星、小行星,还是行星,都有其明确的划分依据,冥王星从行星降级为矮行星不算冤,这对于科学家们寻找地球以外的生命星球来说很有意义,毕竟目前我们已知能让生命繁衍生息的就是地球这样的类地行星,所以,在寻找系外行星的时候,更多目光也锁定在了同为类地行星的天体上,至少从概率上来说,可能生命存在的可能性会更大一些。